COSTON, Martha
COSTON, Martha

Descripción

Martha Coston (Baltimore 1826 - 1904), inventora de bengalas luminosas marítimas que, siguiendo un código a través de números y caracteres, permitieron establecer un canal de comunicación entre barcos. Coston logró la patente en 1859. Coston comercializó las bengalas nocturnas en Europa y se extendió por todo el mundo. El invento permitió la comunicación nocturna en el mar hasta la invención de la radio.
Biografía

Martha Jane HUNT nació el 12 de diciembre de 1826 en Baltimore (Maryland), aunque su familia se trasladó a Filadelfia en 1930. Se enamoró de Benjamin Franklin Coston, un prometedor inventor de 19 años, cuando ella tenía 14. B. F. Coston fue contratado como supervisor de un laboratorio pirotécnico en el Navy Yard de Washington DC con 21 años. La pareja decidió casarse en secreto y fugarse juntos a la capital de la Nación. Las condiciones laborales y su retribución no eran gratificantes, así que renunció a su empleo en 1847. Comenzó a trabajar en Boston Gas Company. Sin embargo, la exposición en exceso a sustancias químicas sin protección, ocasionó un rápido deterioro de su salud. Benjamin Franklin Coston falleció con 26 años en 1848.

Martha Coston sufrió la pérdida de su joven esposo y tuvo que afrontar su viudez a cargo de cuatro hijos a sus 21 años. Ante las circunstancias, regresaron a Filadelfia para vivir con su madre, también viuda. Mas los reveses se sucedieron, pues en un periodo de dos años también fallecieron su madre y dos de sus hijos.

Coston se encontró sin dinero para mantener a su familia y decidió desarrollar un invento que su marido no había llegado a concluir hasta conseguir la patente. La idea consistía en crear una bengala que al explotar derramase varios colores para comunicar diferentes mensajes mediante las combinaciones de señales lumínicas.

A pesar de la aparente sencillez, Coston tardó en torno a una década para resolver los problemas de la investigación. Necesitó idear una carcasa resistente a las condiciones marítimas. Sin embargo, el mayor inconveniente radicaba en las escasas mezclas de compuestos químicos para generar colores. De este modo, tuvo que contactar con diferentes expertos pirotécnicos, haciéndose pasar por un hombre para que no desconfiaran de ella, hasta conseguir las mezclas. El rojo, blanco y verde fueron los colores elegidos para diferenciar los mensajes. Cada cohete estaba cargado con un solo color o una combinación de dos colores como verde y blanco. Las diversas combinaciones de colores formaban un "alfabeto" con 10 números y caracteres especiales como principio y fin (P, A). Combinando estas señales, podía generarse una secuencia de cifras que luego era interpretada como un mensaje predefinido, lo que posibilitó un canal de comunicación entre barcos durante la noche.

La Armada de Estados Unidos probó las bengalas para determinar la validez del invento. La prueba fue un éxito y le encargaron más. La Secretaría de la Marina publicó un informe que confirmaba que era el mejor sistema de señalización hasta entonces. Coston logró la patente en 1859, donde figuró su marido como titular del invento y ella con el título de administradora, en deferencia a su esposo fallecido. Presentó el invento en la Royal Navy de Inglaterra, mientras esperaba que el Congreso estadounidense le comprara la patente. Coston comercializó las bengalas nocturnas en el Reino Unido, Francia, Italia, Dinamarca y los Países Bajos.

Ante la inminencia del inicio de la Guerra Civil americana, Coston regresó a Washington DC para presionar al Congreso en la compra de su patente. La autorización de compra se hizo realidad y Coston recibió 20.000 dólares.

La Armada introdujo la bengala de noche entre sus estrategias. Pero, el fabricante decidió cerrar la fábrica y bloquear el funcionamiento del invento. Coston alertó al Secretario de la Marina y finalmente la fábrica continuó fabricando bengalas durante el transcurso de la guerra. Coston viajó de nuevo a Europa para intentar comercializar el invento con los diferentes gobiernos donde se rodeó de las principales personalidades de la época.

Con la llegada del siglo XX, la telegrafía inalámbrica y la radio ocuparon su lugar. Las bengalas fueron rápidamente olvidadas incluso por aquellos que mejor debían conocerlas. Cuando el Titanic se hundía, se lanzaron bengalas de aviso de color blanco y a intervalos irregulares. De haber sido rojas o lanzarse a intervalos de minuto podrían haber sido identificadas como una señal de socorro por el Californian, el buque más cercano.

Martha Jane Coston falleció el 9 de julio de 1904. Las compañías Signal Company Coston y Supply Company Coston de su propiedad estuvieron en funcionamiento hasta 1985.

Más información en:

https://www.engineergirl.org/Engineers/HistoricalEngineers/Mary_Coston.aspx

http://www.americancivilwarstory.com/martha-coston.html

http://www.findagrave.com/cgi-bin/fg.cgi?page=gr&GRid=42249277
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