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DAVIES, Donald
DAVIES, Donald

Descripción

Donald Davies [Treorchy, Valle de Rhondda (Gales), 1924 - Esher, Surrey (Inglaterra), 2000]. Científico informático británico. Inició el desarrollo de la técnica que permitía transmitir largos mensajes de datos separándolos en paquetes y almacenándolos temporalmente en nodos informáticos. Conjuntamente con los estadounidenses Paul Baran y Leonard Kleinrock, se le considera inventor de la red informática de conmutación de paquetes, fundamento de Internet.

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Biografía

Donald Watts Davies nació el 7 de junio de 1924 en Treoerchy, Valle de Rhondda (Gales). Su padre trabajaba como administrativo en una mina de carbón y falleció pocos meses después del nacimiento de Donald y su hermana gemela. Entonces la madre, con sus hijos, se trasladó a Portsmouth, su ciudad natal. En esta ciudad Davies estudió en la Southern Grammar School for Boys.

Ingresó en el Imperial College de Londres, donde se gradúa en Física en 1943 y en Matemáticas en 1947, con honores en las dos.

En el periodo de guerra, trabajó en el proyecto de armas nucleares Tube Alloys en la Universidad de Birmingham, como asistente de Klaus Fuchs, quien trabajaría como espía para la Unión Soviética, a donde finalmente huyó.

En su último año en la Universidad Donald Davies asistió a una conferencia pronunciada por John Womersley, jefe de la división de matemáticas en el National Physical Laboratory (NPL) en Teddington (suburbios de Londres), sobre el ordenador digital ACE (Automatic Computing Engine), que estaba desarrollándose en el NPL. Entusiasmado con el potencial de la nueva tecnología, solicitó y consiguió en 1947, incorporarse al pequeño equipo del ACE, dirigido por Alan Turing. Partiendo del diseño de éste, desarrollaron un ordenador piloto que estuvo operativo en mayo de 1950. Era uno de los primeros ordenadores digitales, de programa almacenado en la memoria electrónica, en el mundo. English Electric Computers fabricó una versión simplificada del proyecto piloto, DEUCE, que se convirtió en una de las máquinas más vendidas en la década de 1950.

En 1955, Donald Davies se casó con Diane Burton y tuvieron tres hijos.

Se dice que Davies detectó errores en el artículo de Turing On Computable Numbers de 1936. Estos errores de "programación" fueron probablemente la causa del fracaso del ambicioso proyecto al abordar la construcción del ordenador a plena escala, lo que provocó la salida de Alan Turing, quedando Davies encargado del mismo. A medida que el desarrollo del ordenador avanzaba, el interés de Davies se amplió buscando nuevas aplicaciones, como la simulación del tráfico rodado y la traducción automática de idiomas. En 1958 lanzó un proyecto para traducir automáticamente el ruso técnico al inglés.

En 1960 Davies empezó a interesarse por la investigación de la comunicación entre ordenadores. En una visita al Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) detectó un problema en la red informática de tiempo compartido del MIT, lo que le llevó diseñar un sistema mejorado a su regreso al Reino Unido.

En 1963 Davies fue nombrado gerente del proyecto de técnicas informáticas avanzadas, con la responsabilidad de facilitar el apoyo que requiriese la industria británica en ese campo. El proyecto clave se centraba en desarrollar la comunicación entre ordenadores mediante un servicio de conmutación de mensajes a alta velocidad de tal forma que los mensajes largos se troceasen y enviasen separadamente para minimizar el riesgo de congestión. Davies era consciente de que, cuando un ordenador enviaba a otro un archivo extenso, el flujo de datos sin interrupción lo hacía ineficiente al compartir ráfagas con largos períodos de silencio. Como él mismo relata, "en noviembre de 1965 concebí una red específica a base de conmutación de paquetes en la que el flujo de datos se dividía en mensajes cortos o paquetes que viajaban individualmente a su destino, donde se volvían a ensamblar recomponiendo el flujo original".

De forma independiente, Paul Baran, de la RAND Corporation, en Estados Unidos, había tenido anteriormente una idea similar utilizando el término conmutación de bloques de mensaje adaptables distribuidos.

Davies diseñó y propuso una red nacional de datos basada en la conmutación de paquetes, en su propuesta de 1965 Proposal for the Development of a National Communications Service for On-line Data Processing.

En 1967, Davies se encontró en dos ocasiones con Lawrence Roberts del Departamento de Defensa estadounidense, jefe del proyecto Advanced Research Projects Agency Network (ARPANET), que perseguía la construcción de una red segura como medio de comunicación entre las diferentes instituciones académicas y estatales de los EE.UU. El primer encuentro tuvo lugar durante la reunión de la International Federation for Information Processing (IFIP) en Nueva York y poco después en el NPL de Teddington (Londres). Davies y Roberts intercambiaron ideas con un grupo de investigadores del MIT sobre las redes informáticas de tiempo compartido. En 1966, Davies defendió sus ideas ante fabricantes de equipos de telecomunicación lo que dio origen a otra publicación: "A Digital Communications Network For Computers", donde aparecen por primera vez los términos 'paquete' y 'conmutación de paquetes'.

En 1967, el equipo de Davies presentó su proyecto de red de conmutación de paquetes durante una conferencia en Tennessee a la que asistía Roberts. La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de los Estados Unidos (ARPA) y ARPANET recibieron su diseño de red con entusiasmo. La conmutación digital de paquetes permitió a las redes una mayor flexibilidad y rendimiento y fue utilizada en los Estados Unidos a fines de la década de 1960 como base de ARPANET, una red informática que más tarde se expandió a Internet.

A finales de 1967, Donald Davies presentó un diseño para una red de conmutación de paquetes para el NPL, cuya primera versión operativa con una velocidad de 768 kB/s entró en servicio en 1969 con el nombre de Mark I.

Poco después y al otro lado del Atlántico, el 29 de octubre de 1969 se transmitió el primer mensaje a través de ARPANET a una velocidad de 50 kB/s y el 21 de noviembre se estableció el primer enlace entre la Universidad de California, Los Ángeles y el Instituto de Investigaciones de Stanford.

En 1973 la red Mark I del NPL fue reemplazada por la Mark II, pero sin una financiación comparable a la recibida por ARPANET. El proyecto fue abandonado y en 1979, Davies renunció a sus responsabilidades de dirección y volvió a la investigación.

En 1974 Davies recibió el 'British Computer Society Award'. Al año siguiente fue nombrado 'Distinguished Fellow of the British Computer Society' y en 1975 Comendador de la Orden del Imperio Británico.

Donald Davies se retiró del servicio civil científico en 1984 y, hasta 1999, fue consultor en ingeniería de seguridad para las industrias financieras y de medios.

En 1984 Donald Davies y David O. Clayden diseñaron el Message Authenticator Algorithm (MAA), un inicial Código de Autenticación de Mensajes que fue adoptado como la ISO internacional estándar 8731-2 en 1987. Este año Davis se hizo profesor visitante en Royal Holloway Holloway and Bedford New College.

En 2012 Davies fue incluido en Internet Hall of Fame.

En Treorchy (Gales) se fijó en la Biblioteca local una placa conmemorativa azul con su nombre.

Donald Davies falleció en Esher (Surrey) el 28 de mayo de 2000.

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