ECKERT, John Presper
ECKERT, John Presper

Descripción

John Presper Eckert [Filadelfia, 1919 – Bryn Mawr, (Pensilvania), 1995]. Ingeniero eléctrico y pionero de la informática. Dirigió la construcción del ordenador ENIAC, considerado durante muchos años el primer ordenador electrónico.
Biografía

John Presper Eckert, conocido como Pres, nació el 9 de abril de 1919 en Filadelfia. Hijo único de John Adam Eckert, un adinerado agente inmobiliario que hizo fortuna construyendo apartamentos y garajes en Estados Unidos y Europa, para la American Railway Express (actualmente American Express), y de Ethel Hallowell Eckert. La familia vivía en una espaciosa casa en el barrio alemán de Filadelfia. El niño asistió, transportado en coche con chófer, a la prestigiosa escuela privada William Penn Charter.

De muy pequeño mostró su talento. A los cinco años esbozaba sobre el papel radios y altavoces y a los doce ganó un premio en la Feria de Ciencias de Filadelfia con un barco de vela navegando sobre un estanque y que controlaba con un volante anclado a unos imanes situados en el fondo del estanque de 4x6 pies (122x183 cm aproximadamente) que también construyó. A los 14 años sustituyó un obsoleto sistema de intercomunicación de pilas instalado en los edificios de high-standing que vendía su padre por un sistema eléctrico. También construyendo radios y amplificadores conseguía dinero de bolsillo. Fue contratado por el Cementerio West Laurel Hill de Merion para que instalase un sistema musical que enmascarase el ruido de los quemadores del crematorio.

Mientras cursaba enseñanza secundaria, Eckert se iba por las tardes al laboratorio en Chestnut Hill donde Philo Taylor Farnsworth mostraba un sistema de televisión en funcionamiento. En los exámenes finales de matemáticas Pres obtuvo la segunda nota más alta en el país.

Eckert tenía como objetivo estudiar ingeniería eléctrica en el Massachusetts Institute of Technology (MIT), donde fue admitido, pero su madre no quería que abandonase Filadelfia y el padre prefería que ingresase en una Escuela de Negocios, matriculándolo en la Wharton School of Business de la Universidad de Pensilvania. Sintiéndose incómodo en clase, pidió su traslado al departamento de Física, pero no había plazas disponibles, así que ingresó en 1937 en la Escuela Moore de Ingeniería Eléctrica en la Universidad de Pensilvania. Era un alumno despierto aunque no destacaba en clase, sobre todo en las materias que no eran de su interés. Se entretenía en inventar dispositivos como el 'osculómetro' que medía la intensidad del beso de una pareja. Todavía en la Universidad, en 1940 solicitó su primera patente para un sistema audiovisual, que denominó Light Modulating Methods and Apparatus. Le fue concedida dos años más tarde, aunque nadie quiso comprarla.

Eckert se graduó en Ingeniería Eléctrica en 1941 y consiguió un Máster en 1943 en la Moore School. Los laboratorios de Phylco y RCA le ofrecieron un puesto, pero Eckert se decantó por permanecer en la Escuela Moore de su universidad, ya que se le ofreció la posibilidad de trabajar como ayudante.

En la Segunda Guerra Mundial el Ejército de los EEUU necesitaba matemáticos para trabajar en cálculos de balística. Puesto que los hombres ya habían sido llamados a filas, publicó anuncios en la prensa para formar un grupo de mujeres para trabajar como 'ordenadores humanos'. Tres de ellas fueron admitidas en la Escuela Moore, donde las enseñaron a calcular tablas numéricas con unas 1800 trayectorias por cañón, lo que les llevaba de 30 a 40 horas. Evidentemente pronto se vio que se precisarían muchas más mujeres para dar respuesta a la demanda del Ejército estadounidense.

Las demandas bélicas de los años 40 hicieron de la computación una necesidad para sustituir actividades de cálculo que se realizaban de forma manual, soportadas por sencillas calculadoras. Eckert se involucró en numerosos proyectos, entre los que cabe destacar el experimento para un indicador de objetivo móvil junto al equipo de temporización. Desarrolló la línea de retardo de mercurio, usando patrones de ondas acústicas en mercurio para almacenar y medir los intervalos entre los impulsos de señal.

Trabajó también con el analizador diferencial de la Moore School, dispositivo desarrollado por Vannebar Bush, compuesto de numerosos engranajes, ruedas y ejes cuidadosamente seleccionados y ajustados para resolver todo problema que se plantease. Eckert se unió a un grupo que trabajaba con dicho analizador e intentó mejorar su rendimiento con componentes electrónicos, con su ayuda el equipo añadió más de cuatrocientos tubos de vacío.

En respuesta a la demanda del ejército, la Universidad de Pensilvania organizó un curso de verano dirigido a militares, impartido por Eckert y el profesor de Física, John William Mauchly, doce años mayor que él, de quien se hizo gran amigo. Ambos compartían las mismas aficiones y pasaban horas en el laboratorio intercambiando ideas sobre cómo crear una potente máquina de cálculo. En agosto de 1942, Mauchly, que años más tarde se casaría con Kathleen McNulty, coordinadora del grupo de mujeres que confeccionaban las tablas de balística, esbozó a Eckert su propuesta teórica para crear un ordenador electrónico. Pres, con una visión más práctica, se convenció de la factibilidad de la idea de Mauchly. Eckert fue quien supervisó el complejo diseño del hardware; especificó los circuitos y planos de cableado; probó cada tubo y se aseguró de que el dispositivo recibía alimentación a niveles que le aportasen la máxima longevidad.

Ambos se dirigieron al entonces decano de la Universidad, John Brainerd, quien apoyó la idea, entendiendo podría dar respuesta a lo solicitado por el ejército estadounidense. Eckert fue nombrado Ingeniero Director del proyecto; Mauchly, Ingeniero Consultor; el decano, John Brainerd, investigador principal y Herman H. Goldstine, encargado de las relaciones con el gobierno. El 9 de abril de 1943, día del cumpleaños de Eckert, el gobierno anunció oficialmente la financiación con 150.000 dólares, que más tarde pasarían a ser 400.000 dólares, del proyecto de creación de un ordenador electrónico, que denominarían ENIAC (Electronic Numerical Integrator and Computer). El ENIAC requería 70.000 resistencias; 10.000 condensadores; 6.000 interruptores y 1.500 relés. Las dimensiones eran de 9'1 metros de ancho x 15'2 metros de largo.

El 28 de octubre de 1944 John P.Eckert se casó con Hester Caldwell, de cuya unión nacieron dos hijos, John Presper III y Christopher.

Aunque el ENIAC fue diseñado para su uso durante la guerra, no fue terminado hasta el fin de ésta. El 15 de febrero de 1946 Eckert y Mauchly completaron el proyecto ENIAC, que ya contenía virtualmente la circuitería utilizada hoy en los ordenadores digitales de alta velocidad. El primer gran ordenador del mundo había nacido en el sótano de la Moore School. Un año más tarde fue trasladado al Aberdeen Proving Ground Ballistics Research.

Finalizada la guerra, IBM ofreció a Eckert su integración en la empresa con un laboratorio para desarrollo de ordenadores. Sin embargo, Mauchly le propuso creasen ambos su propia compañía, la Electronic Control Company, primera empresa en Estados Unidos dedicada a la venta de ordenadores. Su primer encargo fue hecho por la Oficina Nacional de Normas y la Oficina del Censo para redactar, a lo largo de los años 1946 y 1947, las especificaciones de un ordenador denominado UNIVAC (Universal Automatic Computer). Con escasa experiencia empresarial, pronto la compañía se enfrentó a problemas financieros que Eckert y Mauchly solucionaron firmando un contrato en otoño de 1947 con la Northrop Aircraft Company para crear un pequeño ordenador para navegación de aeronaves, el BINAC (Binary Automatic Computer) . Tanto éste, completado en agosto de 1949, como el UNIVAC fueron los primeros ordenadores que emplearon cinta magnética para el almacenamiento de datos y disponían de teclados.

El tercer modelo de UNIVAC permitió cubrir una amplia gama de necesidades en el comercio y se podría decir que con él se inició la eclosión del ordenador.

Henry Strauss, ejecutivo de la compañía American Totalisator Company, que fabricaba máquinas de apuestas en los hipódromos, era el socio financiero de la Electronic Control Company. En octubre de 1949 falleció en un accidente de aviación, y Eckert y Mauchly se vieron obligados a vender UNIVAC a Remington Rand Corporation en febrero de 1950. Eckert permaneció desarrollando hardware para UNIVAC y Mauchly aplicaciones de software. En 1952, la cadena de TV CBS utilizó un UNIVAC para predecir el resultado de las elecciones presidenciales entre Adlai Stevenson y Dwight Eisenhower. La predicción obtenida a la media hora del cierre de los colegios electorales y realizada con una muestra del 1% de los votantes, parecía desequilibrada por lo que la cadena prefirió no emitirla, aunque finalmente los datos de UNIVAC quedaron muy cerca del resultado real de los votos. En total se llegaron a producir 46 UNIVAC. El más famoso fue el número 5, vendido a la Comisión de Energía Atómica e instalado en el Laboratorio de Radiación de la Universidad de California.

En 1952 falleció Hester, la esposa de Eckert. Diez años más tarde se casó con Judith A. Rewalt y tuvieron dos hijos, Laura y Gregory.

Mauchly abandonó la compañía en 1959, sin embargo, Eckert se quedó en la empresa, ahora denominada Sperry Rand, y desempeñó los siguientes cargos: director de ingeniería entre 1950 y 1955; vicepresidente y director de la ingeniería comercial entre 1955 y 1959; vicepresidente y adjunto al gerente general entre 1959 y 1963, y finalmente, vicepresidente y asesor técnico del presidente entre 1963 y 1982. Permaneció con la Remington Rand Corporation en varias de las empresas resultantes de fusiones hasta su jubilación en 1989. Ya retirado fue nombrado asesor en UNISYS y en la Eckert Scientific International Corporation de Tokio.

De los pocos documentos que publicó Eckert durante su vida profesional, cabe destacar la publicación en los Proceedings del Instituto de Ingenieros de Radio en 1953: "Una encuesta de sistemas de memoria de computadora digital".

Eckert registró noventa patentes: veintinueve a título personal, diez conjuntamente con Mauchly y cincuenta y una junto a otros inventores. La patente de los Estados Unidos concedida a Eckert y Mauchly el 4 de febrero de 1964, bajo el número 3.120.606, años más tarde fue declarada no válida por el juez Earl. R. Larson, por proceder la idea de Mauchly de las visitas realizadas al experimento de John V. Atanasof y por la revelación pública sustancial en el anuncio de la Gala de ENIAC en febrero de 1946.

En 1964 John P.Eckert fue nombrado Doctor Honoris Causa por la Universidad de Pensilvania. En 1967 fue elegido miembro de la Academia Nacional de Ingeniería en 1967 y en 1969 el presidente Lyndon B. Johnson le entregó la Medalla Nacional de la Ciencia.

John Presper Eckert falleció de leucemia a los 76 años el 3 de junio del año 1995, en Bryn Mawr (Pensilvania).

Más información

- https://histinf.blogs.upv.es/2010/10/31/john-presper-eckert/

- http://history-computer.com/People/EckertBio.html

- Allison, D. K. (2008). Encyclopedia. Obtenido de Encyclopedia: http://www.encyclopedia.com/people/history/historians-miscellaneous-biographies/j-presper-eckert

- Baranger, W. R. (7 de Junio de 1995). The New York Times. Obtenido de The New York Times: http://www.nytimes.com/1995/06/07/obituaries/j-presper-eckert-co-inventor-of-early-computer-dies-at-76.html?mcubz=0

- EcuRed. (s.f.). EcuRed. Obtenido de EcuRed. Conocimiento con todos y para todos.: https://www.ecured.cu/John_Presper_Eckert

- Editores de Encyclopaedia Britannica. (s.f.). Encyclopaedia Britannica. Obtenido de Encyclopaedia Britannica: https://www.britannica.com/biography/J-Presper-Eckert-Jr
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