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ENGELBART, Douglas Carl
ENGELBART, Douglas Carl

Descripción

Douglas Carl Engelbart [Oregón (Portland), 1925) – Atherton (California), 2013]. Ingeniero eléctrico e informático. Inventor del ratón. La visión de Engelbart recogía cuatro campos principales a través de los cuales la tecnología era esencial para aumentar las capacidades del hombre: la creación de dispositivos, el lenguaje del hombre, la metodología y el entrenamiento. Con las aportaciones de Engelbart se desarrollaron el primer sistema digital de producción colectiva o groupware; el sistema de "ventanas" (windows); los sistemas de ayuda integrados a la interfaz (help-on-line); el procesador de textos; y un sistema avanzado de correo electrónico. Creó el Centro de Información de Red, clave para el éxito de ARPAnet, precursora de Internet.

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Biografía

Douglas Carl Engelbart nació el 30 de enero de 1925, en Portland (Estado de Oregón) en el seno de una familia de emigrantes con ascendencia noruega. Sus abuelos pertenecían al grupo pionero que emigró al Oeste. Douglas creció en los años de la Gran Depresión, ayudando a ordeñar a las vacas y alimentando a las gallinas, en la pequeña granja familiar.

Tras completar en 1942 el bachillerato en el Instituto Franklin de Portland, se matriculó en la Universidad del Estado de Oregón, en Corvallis, para cursar los estudios de Ingeniería Eléctrica. Tuvo que interrumpirlos cuando fue llamado a filas y destinado a Filipinas como operario de radar. Quizás fue esta nueva tecnología la que despertó su interés por las máquinas capaces de mostrar información en una pantalla.

Al cabo de dos años en la Marina, pudo regresar a su casa y reanudar sus estudios de Ingeniería Eléctrica, que completó en 1948 como Senior Honor Student y miembro de las cofradías estudiantiles Phi Kappa Phi, Tau Beta Pi, Sigma Tau, Eta Kappa Nu y Blue Key.

En ese mismo año Douglas Engelbart fue contratado como ingeniero eléctrico en el ARC (Centro de Investigación Ames), perteneciente a NACA (Comité Nacional de Asesoramiento Aeronáutico) precursor de la NASA, en Moffett Field, California.

En 1951 Douglas se casó con Ballard, con quien tuvo 4 hijos. Cayó en sus manos el artículo de Vannevar Bush titulado As We May Think, y decidió que buscaría la manera de mejorar la sociedad a través de los ordenadores. Abandonó Ames y solicitó incorporarse a la Universidad de Berkeley, donde se impartía el prestigioso programa CalDiC de investigación y desarrollo del ordenador digital de uso general. En 1953 consiguió un Master en Ingeniería Eléctrica con la especialidad de Informática por la Universidad de Berkeley y dos años más más tarde un doctorado en el mismo centro. También en 1955 consiguió seis patentes de dispositivos digitales de plasma gaseoso biestable.

Douglas Engelbart expuso sus ideas de futuro a David Packard de HP, que fueron rechazadas. Fundó entonces su propio centro de investigación que pretendió financiar con un pequeño negocio de semiconductores que tuvo que abandonar en 1957, incorporándose, como profesor ayudante, al Stanford Research Institute (SRI), donde comenzó a desarrollar su concepto de bootstrapping, que se resume en ayudar al incremento del intelecto humano permitiendo a las máquinas diseñar la parte mecánica de los pensamientos e ideas, que volcaría en un trabajo de 1962, de título Augmenting Human Intellect ("Aumentando el intelecto humano"). La visión de Engelbart recogía cuatro campos principales a través de los cuales la tecnología era esencial para aumentar las capacidades del hombre. Estos campos eran: la creación de dispositivos, el lenguaje del hombre, la metodología y el entrenamiento. Áreas que forman parte de su dimensión cognitiva de la tecnología.

En 1959 y en el ARC (Augmentation Research Center) del SRI comenzó a investigar el Online System, que denominó NLS ("oN-Line System"), dedicándose a desarrollar herramientas que aumentasen las capacidades y productividad humanas, proyecto que pronto le llevaría al desarrollo de un dispositivo que revolucionaría la informática: el ratón. Con las aportaciones de Engelbart también se desarrollarían el primer sistema digital de producción colectiva o groupware basado ya en la idea del hipertexto; el sistema de "ventanas" (windows), que constituye la idea de base sobre la cual se construyeron los actuales sistemas operativos user friendly; los sistemas de ayuda integrados a la interfaz (help-on-line) que complementan y/o sustituyen los manuales escritos; el procesador de textos; y un sistema avanzado de correo electrónico.

En 1963 las Fuerzas Aéreas de los EE.UU. comenzaron a financiar el laboratorio de investigación ARC. Y en la primavera de 1967 se anunció que todos los laboratorios de investigación informática promovidos por ARPA (Advanced Research Projects Agency), podrían ser conectados para promover el intercambio de información y fuentes. Engelbart vio en ARPAnet el vehículo por él soñado para extender el sistema NLS. Propuso, construyó y dirigió hasta 1977, un Network Information Center (NIC), gracias al cual, el laboratorio ARC se convirtió en el segundo nodo de ARPAnet, la red precursora de internet.

El 9 de diciembre de 1968, Douglas Engelbart presentó oficialmente el "X-Y Position Indicator for a Display System" o ratón en el Civic Auditorium de San Francisco con ocasión de la Conferencia de Otoño de Empresas de Informática, ante una audiencia de más de 2.000 personas. Durante 90 minutos presentó también el hipertexto y la primera videoconferencia. Engelbart usó su ratón para manipular textos e imágenes en una gigantesca pantalla, reorganizó una lista de la compra utilizando varias carpetas, se comunicó con sus colegas del SRI de Menlo Park y puso sus fotos en la pantalla. Colaboró online con un colega del SRI donde los punteros del ratón podían verse fluctuar en la pantalla mientras revisaban conjuntamente.

En 1984 el ratón de Engelbart (con un solo botón) pasó a ser incorporado de serie en los Macintosh de Apple, y ya en los años 90 era el segundo dispositivo periférico más importante en un ordenador, después del teclado, obviamente. Con la evolución en el diseño de los ordenadores en general, también se han producido modificaciones en el diseño y prestaciones del ratón, pero inalámbrico o no, óptico o no, con rueda, con cuatro o más botones, el concepto sigue siendo el mismo y su funcionamiento tampoco ha cambiado.

La patente del ratón adjudicaba todos los derechos, desde 1970 a 1987 en que expiró, a la Universidad de Stanford, con lo cual Engelbart sólo recibió un cheque de 10.000 dólares, que en su momento era una pequeña fortuna, pero no comparable con lo que podría generar la patente del ratón desde su invención hasta los tiempos que corren.

En 1977, SRI vendió sus derechos comerciales de NLS a Tymshare Inc. de Cupertino en California. Al año siguiente, el Augmentation Research Center que dirigía Engelbart fue transferido a Tymshare y el NLS se denominó Augment, como primera línea de negocios con orientación comercial. Un buen número de los mejores investigadores del laboratorio de Engelbart se pasaron a Xerox PARC y otros volvieron a SRI para trabajar en el NIC.

En 1984 Tymshare fue adquirida por McDonnell Douglas Corporation y Engelbart se inició en el conocimiento de los componentes aeroespaciales para definir arquitecturas del sistema de información integrada y estrategias de desarrollo asociadas, como una ampliación de su trabajo en el SRI. Engelbart abandonó McDonnell Douglas Corporation en 1989 para fundar, con la colaboración de su hija Christina, el Bootstrap Institute, un Centro de estudios estratégicos con objeto de mantener viva su idea bipolar de conocimiento-tecnología para ayudar tanto a empresas como a la administración. A principios de los '90, Engelbart fundó la Bootstrap Alliance como una organización sin ánimo de lucro a la que se dedicó íntegramente participando en I+D, consultoría, publicaciones, seminarios y conferencias, dirigiendo a un grupo de profesionales voluntarios entusiastas.

En 1993 Douglas Engelbart recibió el IEEE Computer Pioneer Award.

En 1994 la Universidad del Estado de Oregón lo nombró Doctor honoris causa.

En 1996 fue galardonado con el Yuri Rubinsky Memorial Award, dotado con 10.000.-$, que se concede a quienes hayan contribuido a lo largo de una vida llena de esfuerzos al cuidado y desarrollo de la infraestructura mundial de información. En 1997 el Instituto Tecnológico de Massachussets lo distinguió con el Lemelson MIT Prize, dotado con medio millón de dólares. Y también 1997 la ACM (Association for Computing Machinery) le concede el Premio Turing, considerado como el Premio Nobel de la Informática.

En 1998 fue incluido en el Salón de la Fama de los Inventores y en el año 2000 el presidente Bill Clinton le entregó la Medalla Nacional de Tecnología de los EE.UU. Al año siguiente la Sociedad Británica de Informática le concedió la Medalla Lovelace. En 2005 la Asociación de Profesionales de la Informática por una Sociedad Responsable le otorgó el Norbert Wiener Award.

En 2011 recibió sendos doctorados honoris causa por las Universidades de Santa Cara y Yale.

Autor de más de 25 publicaciones y generó más de una veintena de patentes.

Douglas Engelbart falleció a los 88 años el 2 de julio de 2013 en su casa de Atherton, en California.

Más información

Vídeos

Highlights and descriptions of the December 9, 1968 demo by Douglas Engelbart and his team at SRI (at the time called Stanford Research Institute).

1968 "Mother of All Demos" by SRI’s Doug Engelbart and Team (Trailer)

"The Mother of All Demos" is a name given retrospectively to Douglas Engelbart's December 9, 1968. It was the first public demonstration of the computer mouse and fundamentals of modern computing. The demo included the world debut of personal and interactive computing, featuring a computer mouse that controlled a networked computer system to demonstrate hypertext linking, real-time text editing, multiple windows with flexible view control, cathode display tubes, and shared-screen teleconferencing.

The Mother of All Demos, presented by Douglas Engelbart (1968)

[Recorded: January 9, 1986] Presentation given by Doug Engelbart (introduced by Charles Irby) at the ACM Conference on the History of Personal Workstations, held at Rickey’s Hyatt House in Palo Alto, California, on January 9 and 10, 1986. The conference was sponsored by the Association for Computing Machinery (ACM) and hosted by the Xerox Palo Alto Research Center (PARC).

Doug Engelbart, "The Augmented Knowledge Workshop"

Douglas Engelbart interviewed by John Markoff, on August 10, 2005, in Mountain View, California.

Oral History of Douglas Engelbart

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