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FARNSWORTH, Philo Taylor
FARNSWORTH, Philo Taylor

Descripción

Philo Taylor Farnsworth [Beaver (Utah), 1906 – Salt Lake, 1971]. Científico estadounidense inventor del primer prototipo de televisión electrónica y de un pequeño dispositivo de fusión nuclear generador de neutrones, conocido como fusor de Farnsworth-Hirsch.
Biografía

Philo Taylor Farnsworth nació el 19 de agosto de 1906 en Beaver (Utah), en una cabaña de troncos construida por su abuelo en el estado de Utah. Fue hijo de una familia de agricultores mormones.

En 1919, al trasladarse la familia a Rigby (Idaho), conoció la electricidad. Comenzó sus estudios en la escuela pública y más tarde pasó a la High School de Rigby. Desde muy joven se interesó por la ciencia y aprendió física por su cuenta. Con piezas encontradas en la casa llegó a convertir los electrodomésticos de su familia para funcionar con energía eléctrica. Con 14 años se había obsesionado con la idea de descomponer las imágenes en líneas, transmitirlas por radio y recomponerlas en pantallas, bosquejo del tubo de rayos catódicos. Destacó en sus estudios de tal modo que algunos profesores decidieron darle clases más avanzadas que al resto.

Tras ser admitido en Bringham Young University en 1922, comenzó a investigar por su cuenta sobre los tubos de rayos catódicos y las válvulas de vacío, aunque debido al fallecimiento de su padre en 1924 tuvo que abandonar la universidad.

Conocedor de los trabajos de G. Carey, M. Leblanc y otros sobre sistemas mecánicos para la transmisión de imagen y sonido, Philo Farnsworth, en el año 1922, presentó su proyecto de televisión totalmente electrónica al profesor de química Justin Tolman, a quien cautivó con su propuesta y finalmente, le convenció de su viabilidad.

La familia Farnsworth se mudó a Utah en 1923, donde compartieron casa con los Gardner, otra familia de agricultores, cuyo hijo Cliff, igual que Farnsworth, sentía una alta atracción por la radio. Cliff y Philo montaron un negocio de aparatos de radio que fracasó. Philo se convirtió en empleado de la Universidad de Utah, donde conoció a George Everson, quien se dedicaba a recaudar fondos con el fin de donarlos a diversas causas sociales. Comenzó a trabajar para él y logró llamar su atención, llegando Everton a aportar 6.000 dólares para hacer posible la idea del joven Philo.

En 1926 se mudó a San Francisco con su esposa, Elma "Pem" Gardner Farnsworth, hermana de Cliff. Philo y Cliff participaron como accionistas en los Laboratorios Crocker de dicha ciudad y comenzaron los planes de desarrollo de la televisión. En 1927 Farnsworth terminó con los planos para el desarrollo de los componentes del proyecto de televisión, que presentó en la oficina de patentes el 7 de julio, aunque dicha patente quedó supeditada al funcionamiento del aparato.

El dispositivo ideado por Farnsworth, que denominó Disector de Imagen, fue la primera cámara con válvulas de la televisión electrónica que descomponía una imagen en una secuencia lineal que se convertía en señales eléctricas. El objetivo de Farnsworth era obtener unas 400 señales eléctricas, lo que logró en la primera prueba de transmisión de una línea recta en movimiento el 7 de septiembre de 1927.

En ese tiempo el recién nombrado presidente de la RCA, David Sarnoff, temiendo que la televisión acabase por desplazar a la radio, contrató en 1930 al ingeniero Vladimir Zworykin, que trabajaba en un diseño parecido al de Farnsworth, aunque se encontraba con problemas que no sabía resolver.

En 1930 Zworykin se presentó como un colega interesado en intercambiar opiniones y visitó el laboratorio de Farnsworth. Philo le contó sus avances en el desarrollo de la televisión sin saber que Zworykin había sido contratado para trabajar para la empresa RCA, quien tenía casi el monopolio de las comunicaciones por radio. Días después fue el presidente de la RCA quien visitó a Farnsworth para proponerle la compra de patentes y contratarle por la suma de 100.000 dólares, cantidad que no cubría ni una cuarta parte de lo que Farnsworth había invertido hasta la fecha, de modo que la oferta fue inmediatamente rechazada.

Tres años más tarde de la visita realizada a Farnsworth, Zworykin sacó a la luz el iconoscopio un tubo de exploración de imagen basado en las técnicas que Farnsworth le había mostrado en el laboratorio. La RCA trató de demostrar que el tubo correspondía a la solicitud de una patente presentada por Zworykin en 1923. Se inició una serie de pleitos entre la pequeña empresa de Farnsworth y el gigante RCA, que ésta perdía pero hizo que Farnsworth se mantuviese fuera del sector comercial durante 15 años por los elevados costes generados por la contratación de los abogados.

En 1931 Farnsworth buscó una salida uniéndose al fabricante de radio Philadelphia Storage Battery Company (Philco). Un año más tarde desarrolló y patentó el sistema de exploración de la pantalla, la sincronización de imagen, el contraste y el sistema de alimentación de los televisores. En muchos casos tuvo que desarrollar los componentes y válvulas necesarios para la emisión de la señal. Inventó y fabricó también un tubo de rayos de cátodo frío y un microscopio electrónico básico. En 1933 decidió separarse de Philco, para seguir sus propias líneas de investigación.

Farnsworth creó su propia compañía, Farnsworth Television, y en 1937 firmó un contrato de intercambio de patentes con American Telephone & Telegraph (AT&T) en el que se estipulaba que cada compañía podía usar las patentes de la otra. En este mismo año los ingenieros de RCA crearon un tubo de imagen, que denominaron 'orticon', asegurando que no se infringía la patente de Farnsworth ya que ellos empleaban una tecnología totalmente nueva. Intentaron registrarla en la Oficina de Patentes, pero ésta lo rechazó al observar que el tubo era prácticamente similar al patentado por Farnsworth.

En 1938, Farnsworth Television se reorganizó como Farnsworth Television and Radio y compró la fábrica de fonógrafos de Capehart Corporation con la finalidad de producir en su fábrica de Fort Wayne (Indiana) los dos dispositivos.

Zworykin consiguió desarrollar con éxito un tubo, el iconoscopio, pero la RCA carecía todavía de muchas de las partes necesarias para completar el sistema de televisión. Finalmente, en 1939, la RCA aceptó pagar royalties por la utilización de las patentes de Farnsworth .

La Segunda Guerra Mundial detuvo la evolución de la televisión en Estados Unidos y Farnsworth creó una empresa de fabricación de cajas de madera para la munición, Farnsworth Wood Products.

En 1947 las patentes de Farnsworth pasaron a dominio público y, por aquellas fechas, RCA ya producía del orden de 6000 televisores por año. Philo regresó a Fort Wayne y fue entonces cuando Farnsworth Television inició la producción de televisores desde la fábrica en Fort Wayne. Sin embargo, su debilidad financiera posibilitó que International Telephone and Telegraph (IT&T) la absorbiese como Capehart-Farnsworth, manteniendo a Farnsworth como vicepresidente. Philo sufrió una crisis nerviosa y abandonó los proyectos relacionados con la televisión, centrándose en la energía electrónica y la atómica. Capehart-Farnsworth mucho más pequeña que la RCA, continuó fabricando televisores hasta 1965.

Farnsworth empezó a interesarse por la fusión nuclear e inventó un pequeño dispositivo generador de neutrones, conocido como fusor de Farnsworth-Hirsch, con el que perseguía construir un reactor de fusión. Estuvo trabajando en este proyecto hasta 1967, cuando IT&T cortó la financiación. A fin de proseguir con su investigación se trasladó a la Universidad de Brigham Young creando una nueva compañía Philo T. Farnsworth Associates, que entró en bancarrota en 1970.

Farnsworth recibió 300 patentes entre estadounidenses y extranjeras. Además de sus principales logros, mediante sus inventos contribuyó también al desarrollo del radar, de los dispositivos infrarrojos de la visión nocturna, del microscopio electrónico, de la incubadora, del gastroscopio y del telescopio astronómico.

Philo Taylor Farnsworth enfermó de pulmonía y falleció a los 64 años el 11 de marzo de 1971 en Salt Lake City.

Más información

Vídeos

Philo Farnsworth inventó la televisión a partir de una idea que tuvo a los 14 años. Sin embargo, nadie conoce su nombre. Su tataranieta Jessica intenta dejar las cosas claras con un poco de ayuda de su bisabuela que estuvo presente el 7 de septiembre de 1927 en la primera transmisión de televisión.

Philo Farnsworth: the most famous man you never heard of - by Jessica Farnsworth

Documental de la serie 'The American Experience' de PBS, emitido el 10 de febrero de 1997.

Philo Farnsworth: big dream, small screen

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