MCNULTY MAUCHLY ANTONELLI, Kathleen
MCNULTY MAUCHLY ANTONELLI, Kathleen

Descripción

Kathleen McNulty Mauchly Antonelli [Condado de Donegal (Irlanda), 1921- Wyndmoor (Pennsylvania), 2006]. Matemática. Una de las seis mujeres empleadas por el ejército estadounidense como ordenadores humanos para cálculos balísticos, y que posteriormente serían las primeras programadoras del sofisticado ordenador ENIAC (Electronic Numerical Integrator And Computer).

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Biografía

Kathleen McNulty Mauchly Antonelli, conocida como Kathleen "Kay" McNulty, nació el 12 de febrero de 1921 en el Condado de Donegal (Irlanda), cuando su padre, oficial del Ejército Republicano Irlandés, estaba siendo arrestado por las tropas británicas durante la guerra de la independencia de Irlanda. Tras la liberación de su padre, la familia emigró a EEUU en 1924 radicándose en Pennsylvania. Kay, que cuando llegó solo hablaba gaélico, se incorporó a la escuela de Chestnut Hill y posteriormente a la Hallahan Catholic Girls High School, donde fue una de las tres mujeres de un curso de 92, que se graduó en Matemáticas en 1942.

En la Segunda Guerra Mundial el Ejército de los EEUU necesitaba matemáticos para trabajar en cálculos de balística. Puesto que los hombres ya habían sido llamados a filas, publicó anuncios en la prensa para formar un grupo de unas 75 mujeres para trabajar como 'ordenadores humanos'.

Kay leyó el anuncio y llamó a sus otras dos compañeras, Frances Bilas Spence y Josephine Benson. Ésta no acudió y Kathleen McNulty y Francis Bilas Spence fueron admitidas en la Escuela de Ingeniería Eléctrica Moore de la Universidad de Pennsylvania, donde les enseñaron a calcular tablas numéricas con unas 1800 trayectorias por cañón, lo que les llevaba de 30 a 40 horas. Evidentemente pronto se vio que se precisarían muchas más mujeres para dar respuesta a la demanda del Ejército estadounidense.

Esta frustración estimuló a John Mauchly y a J. Presper Eckert a construir un ordenador electrónico complejo que realizase las mismas funciones que las ejecutadas por el grupo de mujeres matemáticas. Así nació ENIAC (Electronic Numerical Integrator And Computer) que fue instalado en el sótano de la Escuela Moore.

Kay McNulty y Francis Bilas Spence, junto con Marilyn Wescoff Meltzer, Betty Holberton, Ruth Lichterman Teitelbaum y Jean Jennings Bartik fueron seleccionadas en 1945 para convertirse en las primeras programadoras de este sofisticado ordenador. Inicialmente tenían que elaborar toda la programación en papel y comprobarla después en el ordenador. Se trataba de resolver problemas matemáticos complejos que Kathleen McNulty y sus compañeras debían transformar en operaciones más sencillas para que el ordenador, que no tenía capacidad de almacenamiento, pudiera ejecutarlas secuencialmente. Como autodidactas, al cabo de unos meses, las mujeres programadoras consiguieron reducir a 15 segundos el tiempo de cálculo del ENIAC.

En 1947 ENIAC fue trasladado al Aberdeen Proving Ground Ballistics Research. Solo tres de las programadoras lo acompañaron: Kathleen McNulty Mauchly Antonelli, Frances Bilas Spence y Ruth Lichterman Teitelbaum.

En 1948 Kathleen McNulty se casó con John Mauchly que falleció en 1980 y, años después, ella contraería segundas nupcias con el fotógrafo Severo Antonelli.

En 1986 el Instituto Tecnológico de Letterkenny en el Condado de Donegan acuñó una medalla en honor de Kathleen McNulty, que se otorga anualmente al mejor estudiante de Informática.

Kathleen McNulty Mauchly Antonelli fue, al igual que sus otras cinco compañeras, reconocida en el Salón Internacional de la Fama de las mujeres en la tecnología en 1997. Las seis habían permanecido en el anonimato hasta que una estudiante de la Universidad de Harvard rescató del olvido su historia para un trabajo académico.

Kay McNulty falleció el 20 de abril de 2006 en Wyndmoor (Pennsylvania)

Más información

- Ireland's Greatest Woman Inventor finalist – Kay McNulty Mauchly Antonelli, first woman computer programmer: https://www.siliconrepublic.com/innovation/irelands-greatest-woman-inventor-finalist-kay-mcnulty-mauchly-antonelli-first-woman-computer-programmer


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