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PENZIAS, Arno Allan
PENZIAS, Arno Allan

Descripción

Arno Allan Penzias [Múnich (Alemania), 1933]. Físico alemán nacionalizado estadounidense. Galardonado con el Premio Nobel de Física en 1978, junto con su compañero Robert Woodrow Wilson, por el descubrimiento, en 1964, de la radiación cósmica de fondo de microondas o CMB. Vicepresidente de Investigación en AT&T tras el desmembramiento del Bell System.
Biografía

Arno Allan Penzias nació el 26 de abril de 1933 en Múnich (Alemania), en el seno de una familia judía, que hasta los seis años le permitió una vida cómoda. La familia fue deportada a Polonia y después devuelta a Múnich. El pequeño Arno intuyó que en todo ello había cosas malas, relacionadas con ser judíos y aprendió que todo iría bien si llegasen a América.

En la primavera de 1939, teniendo Arno seis años, le enviaron a Londres junto con su hermano menor. Por separado y casi al mismo tiempo, su padre también viajó a Inglaterra, aunque la madre no recibió el permiso de salida de Alemania hasta un mes más tarde e, igualmente, viajó a Londres para reunirse con ellos. En su estancia en Londres, Arno descubrió, con sorpresa, que podía leer en inglés la página del libro escolar que estaba mirando.

La ilusión de la familia de viajar a Estados Unidos, se hizo realidad en diciembre de 1939. Salieron a finales de este mes, en el barco Georgic de la Línea Cunard, con los pasajes que su padre había adquirido en Alemania un año y medio antes, llegando a Nueva York en enero de 1940. El padre consiguió un trabajo en el taller de carpintería en el Metropolitan Museum of Art, y la madre en una fábrica de abrigos. Arno Penzias estuvo dos años, en el Cuerpo de Señales del Ejército americano, en el laboratorio de radiación, donde adquirió experiencia en sistemas de comunicaciones y el manejo de antenas. En 1946 se nacionalizó estadounidense.

Se dio por sentado que Arno iría a la Universidad y estudiaría Química, por ser la ciencia con la que los Penzias estaban más familiarizados. Estudió en el City College de Nueva York, una institución apoyada por el municipio. Allí descubrió la Física y, el primer año, cambió su especialidad de ingeniería química a física. Se graduó en Ciencias Físicas en 1954. Este mismo año contrajo matrimonio con Anne Pearl Barras, tienen tres hijos.

En el otoño de 1956 Arno Penzias se matriculó en la Universidad de Columbia de Nueva York. La experiencia, adquirida en el Cuerpo de Señales del Ejército, le permitió obtener una beca de investigación en el Laboratorio de Radiación de la Universidad y, posteriormente, participar activamente en la física de microondas. En 1958 obtuvo el Master de Física. Realizó su trabajo de tesis doctoral con el profesor Townes, que consistió en la construcción de un amplificador máser en un experimento de Radioastronomía de su propia elección. En 1961 consiguió el doctorado en Ciencias Físicas.

Penzias inició su experiencia laboral en los Laboratorios Bell, en Holmdel (Nueva Jersey), con un contrato temporal. Sus instalaciones las consideró ideales para completar sus observaciones sobre antenas y la emisión de la molécula interestelar OH, que había comenzado en la elaboración de su tesis doctoral. Arno Penzias siguió el consejo del Director del Laboratorio de Investigación de Radio, Rudi Kompfner, de "tener un trabajo permanente" y permaneció como empleado de Bell Labs durante treinta y siete años.

La disponibilidad para Radioastronomía de la 'Bocina de Holmdel' y el máser de onda de 7 cm con ruido ultra bajo, llevó a Bell System en 1963, a contratar a un radioastrónomo llamado Robert Wilson. Penzias y Wilson iniciaron proyectos de investigación en radioastronomía juntos, centrados en asegurar la calidad de los componentes que agregaban, en línea con las magníficas propiedades de la antena de bocina y el maser que disponían. Realizaron observaciones radioastronómicas encaminadas a hacer el mejor uso de la calibración cuidadosa y la sensibilidad extrema del sistema de recepción de radioastronomía que disponían. Técnicamente, el mayor desafío fue la medición de la intensidad de radiación de nuestra galaxia en latitudes altas. El resultado, gracias a los equipos que Bell Labs había desarrollado y tras varios años de investigación de Penzias y Wilson, fue el descubrimiento, en 1964, de una forma de radiación electromagnética que denominaron radiación cósmica de fondo de microondas. En este tiempo Penzias visitó el Departamento de Ciencias Astrofísicas de Princeton, proponiendo y supervisando proyectos de investigación de estudiantes graduados en radioastronomía.

Con el tiempo, la equipación de los nuevos radiotelescopios se acercó al sistema maser de Bell Labs y Penzias empezó a buscar nuevas formas de explorar el cielo. Las limitaciones de equipo hasta entonces, no permitían en radioastronomía explorar el espectro de longitud de onda de 1 cm. Bell Labs desarrolló nuevos equipos de comunicación que permitieron el descubrimiento de un gran número de moléculas interestelares.

El estudio espectral de las ondas milimétricas, esencial para el área de la radioastronomía, llevó a Penzias al uso de espectros moleculares para explorar la composición isotópica de los átomos interestelares, y así rastrear los procesos nucleares que los produjeron. En 1973, Penzias y Wilson descubrieron una nube de moléculas de deuterio, lo que permitió trazar un mapa de la distribución de deuterio en la galaxia. El deuterio es el único cuyo origen se deriva exclusivamente del origen explosivo del Universo. Debido a que la abundancia cósmica de deuterio sirve como el parámetro más sensible en la predicción de la radiación de fondo cósmica, estas mediciones brindaron un fuerte apoyo a la interpretación del Big Bang, origen del universo.

En 1972 Penzias había asumido las responsabilidades de Director del Departamento de Investigación de Física de la Radio, sustituyendo al diseñador de la Bocina de Holmdel, A.B. Crawford. Y en 1976 fue nombrado Director del Laboratorio de Investigación de Comunicaciones, integrado por sesenta investigadores. Al mismo tiempo Penzias continuó con sus actividades personales investigadoras. En 1979 se incrementaron sus responsabilidades gestoras como Director de la División de Investigación en Ciencias de la Comunicación de Bell Labs.

Durante este tiempo también colaboró con la Universidad de Princeton, con el Observatorio de la Universidad de Harvard, con la Universidad del Estado de Nueva York y con el Trenton State College.

En 1978 fue galardonado con el premio Nobel de Física compartido con su compañero Robert Woodrow Wilson, por el descubrimiento, en 1964, de la radiación cósmica de fondo de microondas o CMB (Cosmic Background Radiation). Observaciones que respaldan la teoría del Big Bang del Universo.

A finales de 1981, AT&T resolvió la demanda antimonopolio planteada por el Departamento de Justicia escindiendo la organización de Bell System. Penzias fue nombrado Vicepresidente de Investigación. Esta se vio afectada porque dos tercios de la base tradicional de financiación de la investigación se trasladaron a las compañías telefónicas locales recién creadas. Se produjo una aceleración importante en la revolución tecnológica y un incremento en el trabajo de software, que llevaron al cambio en la investigación y desarrollo. El desarrollo de tecnologías en comunicaciones alejó a Penzias de la investigación radioastronómica.

Interesado por el impacto de las tecnologías en la Sociedad escribió el libro "Ideas and Information" en 1989, sobre el impacto de los ordenadores en la vida de las personas.

En la década de los 80, Penzias decidió abandonar la gran organización corporativa de investigación y desarrollo por Silicon Valley, incubadora de pequeñas empresas emergentes, con el objetivo de ayudar a dar forma a nuevas ideas y llevarlas a la práctica. Asistió a presentaciones de estas empresas, colaborando con sus sugerencias para hacer viables los planes de negocio de aquéllas. Se incorporó a New Enterprise Associates, una empresa de capital de riesgo centrada, inicialmente, en proyectos relacionados con las comunicaciones, que luego se extendieron a las Tecnologías de la Información. Como dijo Arno Penzias"no tengo planes para jubilarme".

Penzias y Wilson recibieron en 1977 la Medalla Draper de la Academia de Ingeniería por sus investigaciones en el campo de la radioastronomía.

En 1977 recibió la Medalla Herschelde de la Sociedad Astronómica Real de Londres.

Penzias es miembro de la Academia Nacional de Ciencias y de la Academia de Ingeniería estadounidense.

El 23 de junio de 1998 Arno Penzias fue el primer conferenciante en la conmemoración del X Aniversario de Telefónica I+D en Madrid.

Más información

Vídeos

Penzias y Wilson, la radiación cósmica de fondo y el Big Bang.

Teoría del Big Bang: Penzias y Wilson

 

Arno Penzias and the Expanding Universe

An informal interview with Arno Penzias and Robert Wilson, shortly after it was announced that they had won the 1978 Nobel Prize in Physics. This interview is a neat mix of the personal and the scientific -not just about what the research was that had garnered them the Prize, but also how each of them and their families responded to the announcement.

AT&T Archives: Interview with Nobel Laureates Robert Wilson and Arno Penzias

Interview with Dr. Arno Penzias by freelance journalist Marika Griehsel at the 54th meeting of Nobel Laureates in Lindau, Germany, June 2004. Dr. Penzias talks about how he made his discovery, his approach to science (5:53), the work at Bell Labs and his own research (7:26), his childhood and the feeling of being different (15:16), and big issues in physics (19:10).

Interview with Dr. Arno Penzias

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