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RUSSELL, James T.
RUSSELL, James T.

Descripción

James T. Russell [Bremerton, Washington (EE.UU.), 1931]. Físico estadounidense. Inventor del proceso de grabación y reproducción digital óptica. Pionero en el desarrollo tecnológico de los discos compactos.

Etiquetas

1960 | 1970 | Audio | Disco | RUSSELL | _vídeo
Biografía

James T. Russell nació el 30 de marzo de 1931 en Bremerton, una ciudad del condado de Kitsap (Estado de Washington). De niño mostró una aptitud natural para la mecánica, ayudando a su padre a las reparaciones en la granja doméstica. Era disléxico y no era capaz de aprender de memoria la tabla de multiplicar. Sin embargo, a los seis años ideó un acorazado con control remoto, dotado de un compartimento para su comida.

Estudió en la universidad privada Reed College de Portland graduándose en Física en 1953.

Inicio su carrera profesional en los laboratorios de General Electric (GE) situados en la cercana localidad de Richland (Estado de Washington). Allí trabajaba su esposa Bárbara como químico. Russell fue encargado de resolver los problemas que surgían en la central nuclear de Hanford. Desarrolló proyectos de instrumentación experimental. Fue de los precursores en la utilización de una pantalla de televisión en color y un teclado, como único interfaz entre operador y ordenador. Otra aportación de Russell fue el diseño y la construcción del primer soldador de haz de electrones.

Russell era un gran melómano y se sentía frustrado por el rápido desgaste que producía la aguja en los discos de vinilo con el resultado de una pérdida en la calidad del sonido. En uno de sus experimentos incluso utilizó una aguja de cactus para mejorar el sonido. Un sábado por la tarde en que se encontraba solo en su casa empezó a concebir un sistema de grabación de música en el que los sonidos en la grabación y en la reproducción no partieran de un contacto físico. Era una idea verdaderamente revolucionaria, el sistema tendría que utilizar la luz. Russell estaba familiarizado con la grabación digital de datos mediante tarjeta perforada o en cinta magnética. Pensó que si pudiese representar en un código binario la luz por la cifra 1 y la oscuridad por el 0, un dispositivo podría leer sonidos o cualquier información sin desgaste. Y si el código binario fuese suficientemente compacto, podría almacenar no solo sinfonías sino enciclopedias enteras en un pequeño trozo de película.

Por su parte, en 1958 David Paul Gregg presentó la base física del videodisco y de la tecnología de CD y DVD, como lo hicieron en 1969 los investigadores de Philips, Kramer y Compaan. Ninguno de ellos fue capaz de desarrollar un sistema operativo, que Russell mostraría al público en 1970.

En 1965 el Battelle Memorial Institute inauguró su laboratorio del noroeste del Pacífico en Richmond (Estado de Washington), al que Russell se incorporó como científico senior teniendo claro cuál debería ser el objeto de su investigación, que Battelle aprobó. Tras años de investigación Russell descubrió un procedimiento para grabar diminutos trozos de luz y oscuridad de una micra de diámetro sobre una placa fotosensible. Un láser leía las muestras binarias y un ordenador convertía los datos en señal electrónica y de ahí a transformarlos en transmisión audible o visible fue fácil. Allí desarrolló el sistema de grabación y reproducción digital óptica, cuya primera patente presentó en 1966, con el título "Sistema de grabación y reproducción fotográfica de analógico a digital" (US 3.501.586) y fue reconocida en 1970. Había nacido el compact disc, cuya forma recordaba un disco fonográfico, aunque Russell inicialmente quería darle una forma tal que cupiera en el bolsillo de la camisa.

Una segunda patente la presentó en 1969 con el título "Método y aparato para sincronizar registros fotográficos de información digital" (US 3.795.902) y fue reconocida en 1974. Russell también construyó un prototipo que funcionó en 1973.

Russell siguió a lo largo de los años '70 perfeccionando el CD-ROM adaptándolo para cualquier tipo de datos. El sistema apareció en bastantes revistas técnicas y en medios de comunicación.

En 1971, Eli S. Jacobs, un inversor neoyorquino, fundó Digital Recording Corporation (DRC) para la comercialización del producto CD-ROM en el mercado de video de consumo. Contrató a Russell y a un equipo de técnicos para lanzar al mercado un disco de video. En 1973 lograron un videodisco de 20 minutos de duración. Al año siguiente en la feria comercial de Chicago, DRC dio a conocer una máquina de grabación y reproducción de televisión digital óptica, el primer dispositivo para digitalizar una imagen en color.

En 1974 DRC anunció en la Feria comercial de Chicago un aparato de grabación y reproducción óptica de televisión digital, el primero en digitalizar una imagen en color. La respuesta de los fabricantes fue bastante fría. Representantes de Philips Electronics visitaron el laboratorio de Russell en Battelle en 1975 y no mostraron interés, ya que acababan de lanzar al mercado un disco láser de reproducción analógico, en el que habían invertido 60 millones de dólares y no querían admitir que habían cometido un gran error. Sony, sin embargo, lanzó en 1982 el primer lector de CD, el CDP-101, tras pagar regalías a Battelle.

En 1985, Russell tenía registradas 26 patentes para la tecnología de CD-ROM y otras 11 patentes para su memoria de acceso óptico aleatorio. Su invento más revolucionario fue una grabadora y reproductora de datos ópticos de alta velocidad sin partes móviles. James T. Russell fundó una consultoría especializada en sistemas de almacenamiento óptico, lectores de códigos de barras y otros instrumentos ópticos industriales.

En el año 2000, James T. Russell recibió el premio Vollum otorgado por el Reed College de Portland, el mismo centro en el que años atrás había realizado sus estudios universitarios.

Desde el año 2004, Russell trabaja como consultor desde el laboratorio instalado en su propio domicilio de Bellevue, en los alrededores de la ciudad de Seattle (Estado de Washington).

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