VOLTA, Alessandro
VOLTA, Alessandro

Descripción

Alessandro Volta, [Como (Lombardía, Italia), 1745 - Camnago (Lombardía, Italia), 1827]. Fue un físico italiano que revolucionó el campo de la electricidad con la invención del primer generador de electricidad, la pila eléctrica, en 1800. Descubrió también el gas metano.
Biografía

Alessandro Giuseppe Antonio Anastasio VOLTA nació el 18 de febrero de 1745 en Como (Italia) en el palacio de sus padres, don Filippo y donna Maddalena, condes de Inzaghi. Con siete años perdió a su padre, quedándose su madre al cargo de los nueve hijos del matrimonio.

En 1758 comienza sus estudios humanísticos de retórica y de filosofía en la escuela local de los jesuitas. Tres años más tarde, entra en el Real Seminario Benzi de Como, donde conoce al canónigo Giulio Cesare Gattoni que le estimula a desarrollar su vocación científica dejándole su gabinete de ciencias naturales. Renuncia al proyecto de la familia de convertirse en sacerdote o de que hiciera una carrera jurídica. Destacó su habilidad para los idiomas. De hecho, sabía latín, francés y su italiano natal. Además, leía con fluidez alemán, holandés, español, griego y ruso.

A partir de ese momento se centró en el estudio de Física, Química y Electricidad. En 1763, con 18 años, comenzó a cartearse con el físico francés y experto en electricidad Jean-Antoine Nollet, que vivía en París y mas tarde con el profesor Beccaria de Turín. En 1769 publica su primer estudio sobre electricidad titulado De vi attractiva ignis electrici.

En 1774 comenzó a ejercer como docente de Física en las Escuelas Reales de Como. En 1775, llevó a cabo su primer invento, el electróforo. Se basaba en dos discos metálicos separados por un conductor y conectados con un circuito exterior. Con el electróforo perpetuo logró producir corriente eléctrica continua. El dispositivo una vez estácargado permite transferir electricidad y generar electricidad estática. Comunicó su descubrimiento al químico y filósofo inglés Joseph Priestley y al gobernador general de Lombardía, conde Firmian, quien lo nombra profesor titular de Física experimental.

A partir de 1776 profundizó sus estudios y experimentos orientados al campo de la Química y el estudio de la electricidad atmosférica. En 1776 descubre en el Lago Maggiore los 'gases inflamables' que no era otra cosa que el gas metano y experimenta la ignición de gases mediante una chispa eléctrica en un recipiente cerrado. Partiendo de este descubrimiento inventa la 'lámpara perpetua' a base de metano, una versión perfeccionada del eudiómetro inventado por Joseph Priestley. Y en 1777 en una carta al profesor Carlo Barletti de la Universidad de Pavía le comunica su idea de señalización eléctrica a distancia utilizando un circuito constituido por hilos de hierro sobre postes y el retorno por un regato de agua, sobre el cual una descarga eléctrica producida en Como provocaría el disparo de una pistola de gas inflamable colocada en Milán.

En 1778 viaja a Ginebra donde se encuentra con los naturalistas Horace-Bénédict de Saussure y Jean Sénébier. A su regreso escribe a Saussure una carta sobre los conductores eléctricos, introduciendo los conceptos de carga, capacidad y tensión.

En 1779 comenzó a impartir clases como profesor titular de la cátedra de Física Experimental en la Universidad de Pavía, puesto que ocupó durante 25 años.

En los dos años siguientes Volta viaja a Suiza, Alsacia, Alemania, Países Bajos, París y Londres. En París conoce al naturalista Georges-Louis Leclerc de Buffon y a los científicos Pierre Simon Laplace y Antoine-Laurent de Lavoisier. En Londres pronuncia una conferencia en la Royal Society sobre el condensador que se publica en Philosophical Transactions . En 1784 es recibido en Viena por el culto emperador José II.

En 1782 Volta construye un instrumento de gran sensibilidad para detectar cantidades de electricidad que los electroscopios disponibles no podían. Será el electroscopio de condensación mejorado.

En 1785 Volta es elegido por los estudiantes rector de la Universidad de Pavía para el curso académico 1785-1786.

Entre los años 1787 a 1789, Volta escribe una serie de cartas al científico alemán Georg Christoph Lichtenberg explicándole sus resultados en las mediciones eléctricas de precisión, mediante una balanza electrométrica y un electrómetro condensador gracias a los que establece la 'unidad fundamental', es decir la unidad de tensión (diferencia de potencial). Describe también sus experimentos y aparatos para medir el gradiente eléctrico de la atmósfera.

En 1791Luigi Galvani, profesor de anatomía del Instituto de las Ciencias en Bolonia descubrió que el contacto de dos metales distintos con el músculo de una rana generaba corriente eléctrica. Este descubrimiento dio origen a la teoría del fluido eléctrico animal. Volta se basó en esta idea para trabajar en experimentos sólo con metales, concluyendo que el tejido muscular de un animal no influía en la producción de corriente eléctrica, sino que eran los arcos de metales distintos los que la producían. Su argumento causó numerosas críticas entre los partidarios de la electricidad animal. Volta inventa en ese mismo año el 'condensador de electricidad' que recibe, acumula y condensa incluso las más débiles cantidades de electricidad.

Desde abril de 1779 la Universidad de Pavía fue clausurada tras la toma de la Lombardía por las tropas austro-rusas. Volta regresa a Como y es allí donde, a finales de año, da el gran paso para la invención de la pila, que producía un flujo constante de electricidad alternando discos de zinc y cobre. Cada par de discos estaban separados por un paño empapado en salmuera. La conexión de un cable a cada extremo producía una corriente continua de baja intensidad. Fue la primera batería de corriente continua. Volta describió la batería como un "órgano eléctrico" comparándolo con el órgano eléctrico de los peces torpedo, que contaba con pilas columnadasde células.

A principios del año 1791 Volta se ocupó de las propiedades físicas de los estados gaseosos, llegando a formular, diez años antes que Joseph Louis Gay-Lussac, la ley de dilatación uniforme de los gases, que determina que a presión constante el volumen de un gas aumenta linealmente con la temperatura.

Tras tres años de apasionadas y tormentosas relaciones con la cantante romana Marianna Paris, el 22 de noviembrede 1794 Volta se casa con Maria Teresa Peregrini, de la nobleza de Como, con quien tendrá tres hijos: Zanino (1795-1869), Flaminio (1796-1814) y Luigi Tobia (1798-1876).

En ese mismo añole conceden la Medalla Copley dela Royal Society de Londres (equivalente a un moderno premio Nobel).

En una comunicación con fecha 20 de marzo de 1800Volta anuncia a la comunidad científica, a través de la Royal Society de Londres, la invención de la pila o aparato electromotor a columna. El texto se publica en Philosophical Transactions con el título On the Electricity excited by the mere Contact of conducting Substances of different Kinds. Tras la victoria francesa contra los austríacos en Marengo el 14 de junio de 1800, Napoleón Bonaparte reabre la Universidad de Pavía y confirma a Volta como profesor de Física experimental y directordel Gabinete de Física.

En septiembre de 1801 Volta viajóa París por invitación de Napoleón Bonaparte para exponer las características de la pila voltaica en el Instituto de Francia. Bonaparte participó con enorme interés en las exposiciones. A finales de ese mismo año, la comisión de científicos distinguidos por la Academia de las Ciencias del Instituto de Francia evaluó el invento de Volta y emitióun informe avalando su validez. Napoleón propone que la Academia le conceda la medalla de oro al mérito científico y lo nombre miembro extranjero del Instituto de Francia. Asimismo le concede un premio en metálico y una pensión vitalicia. Y en diciembre Alessandro Volta y su colega Luigi Valentino Brugnatelli son nombrados miembros del Congreso del León por la República Cisalpina.

En 1802 Volta es nombrado por Napoleón miembro del Instituto lombardo de las Ciencias y de las Letras, en 1805 miembro de la Legión de Honor, en 1806 es nombrado Caballero de la Orden de la Corona de Hierro, en 1809 Senador del Reino de Italia y finalmente en 1810 le otorga el título nobiliario de conde transmisible a su descendencia por primogenitura.

En 1814 muere su segundo hijo, Flaminio, su predilecto.

En 1815 el emperador de Austria lo nombra Decano de la Facultad de Filosofía de la Universidad de Padua.

En 1816 se publican en Florencia las Obras de Volta en cinco tomos.

A los 71 años de edad se retira alternando su residencia entre el palacio natal de Como y la casa de campo de Camnago.

El 5 de marzo de 1827 Alessandro Volta muere en Camnago a los 82 años de edad.

En reconocimiento a su mérito científico, la unidad de medida para el potencial eléctrico, la fuerza electromotriz y la tensión eléctrica, en el Sistema Internacional, se denomina volt (voltio en español).

La UAI bautizó el asteroide 8208 con el nombre de Volta, así como un cráter en la Luna.

Voltaíta es un mineral así nombrado en su honor.

En su libro 'La evolución de la Física' Albert Einstein atribuye al descubrimiento de Volta un papel fundamental en la evolución de la Física como el primero en haber señalado la primera dificultad seria contra la interpretación mecanicista de la Naturaleza.

Más información

http://inventors.about.com/od/utstartinventors/a/Alessandro_Volta.htm

http://www.encyclopedia.com/topic/Alessandro_Giuseppe_Antonio_Anastasio_Volta.aspx

http://www.alessandrovolta.info/life_and_works_8.html

http://www.alessandrovolta.info/
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