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WHEELER, Harold Alden
WHEELER, Harold Alden

Descripción

Harold Alden Wheeler [Saint Paul, Minnesotta (Estados Unidos), 1903 – Ventura, California (Estados Unidos), 1996]. Físico estadounidense que desempeñó una brillante carrera en la ingeniería electrónica aplicada, con más de 180 patentes en radio, antenas, radar, televisión. Inventó el control automático de ganancia para los receptores de radio. Medalla de Oro de IEEE. Conocido en su tiempo como Mr. Radio.

Biografía

Harold Alden Wheeler nació el 10 de mayo de 1903 en Saint Paul, Minnesotta, en Estados Unidos. Hijo de William Archibald Wheeler, profesor universitario y Harriet Marie Alden.

En 1907 la familia se trasladó a Mitchell, Dakota del Sur, y nueve años más tarde al padre le ofrecieron un puesto en el Departamento de Agricultura en Washington, D.C.

Fue entonces cuando el adolescente Wheeler se sintió fascinado por la radio. Montó un taller en su casa donde construyó dispositivos eléctricos simples, entre ellos un receptor de radio con detector de cristal. En abril de 1920, Wheeler consiguió una licencia para su estación de radioaficionado con indicativo 3QK y un año más tarde se presentó a un concurso, que ganó, de una beca de acceso a la Universidad George Washington. Aunque su deseo era matricularse en Ingeniería Eléctrica, su padre le disuadió con el argumento de que una educación en ingeniería era superficial en el tratamiento de la ciencia y le convenció de que eligiera Ciencias Físicas, donde se graduó en 1925, recibiendo el Premio Ruggles de excelencia en Matemáticas. Años más tarde, gracias, en buena medida, a las publicaciones de Wheeler, el carácter práctico de la radio dio paso a su fundamento científico.

Durante sus primeros años universitarios, compaginó los estudios con trabajos en su laboratorio en casa y, a tiempo parcial, en el Laboratorio de Radio de la Oficina Nacional de Estándares.

En 1922, mientras Wheeler todavía estaba en la universidad, tuvo la suerte de conocer a Alan Hazeltine, inventor y pionero en la aplicación del análisis matemático al diseño de equipos de radio desde su cátedra de ingeniería eléctrica en el Stevens Institute of Technology. Hazeltine había diseñado el receptor de radio SE-1420 para la Marina de los Estados Unidos durante la Primera Guerra Mundial. El SE-1420 era conocido como "el mejor receptor que probablemente el mundo haya visto jamás para la recepción de radio".

En 1947, Wheeler dejó Hazeltine Corporation y fundó su propia empresa, Wheeler Laboratories, Inc., cuyo principal cliente era los Laboratorios Bell, que le encargaba el desarrollo de circuitos de microondas y antenas para misiles guiados.

En el diseño de antenas, durante los años cuarenta, Wheeler cubrió toda la gama, desde antenas de dimensiones mucho menores que las longitudes de onda en que operaban, a la antena más grande construida jamás, consistente en un conjunto de hilos dispuestos en forma de abanico en una superficie de unos 5 kilómetros cuadrados y soportados por 26 torres de poco más de 300 m de altura. Operaba a 15.000 Hz, por lo que paradójicamente estaba considerada como una antena pequeña.

Entre los años 1950 a 1953, Wheeler sirvió al departamento de Defensa como consultor y en el Comité de Misiles Guiados, y de 1961 a 1964 como miembro del Consejo de Ciencias para la Defensa.

En 1959, Wheeler Laboratories, Inc. fue adquirida por Hazeltine Corporation, y Harold se incorporó como vicepresidente y miembro del Consejo de Administración. En 1965 asumió la presidencia y a la edad de 80 años fue nombrado presidente de honor, trabajando tres días a la semana hasta el día de su 84º cumpleaños. A esta edad recibió su patente número 182 y dos años antes había publicado su último artículo, el centésimo.

En 1964 el IEEE (Instituto de Ingenieros Eléctricos y Electrónicos) le concedió la Medalla de Honor, "por sus análisis de las limitaciones fundamentales en la resolución en sistemas de televisión y amplificadores de banda ancha, y por sus contribuciones básicas a la teoría y el desarrollo de antenas, elementos de microondas, circuitos y receptores". También la Sociedad de Teoría y Técnicas de Microondas del IEEE le otorgó el premio a la trayectoria profesional en el campo de las microondas. Harold Wheeler recibió mas de 50 reconocimientos y distinciones.

Fue presidente del Comité de Radiorreceptores del IRE, que publicó la guía de prueba de los receptores de radio, de amplia difusión en muchos países. Fue asimismo miembro de la Academia Nacional de Ingeniería de los EE. UU.

En 1984, el IEEE para conmemorar su centenario publicó los artículos canónicos aparecidos en ese período, seleccionando el de Harold Wheeler sobre amplificadores de banda ancha para televisión. Y como libros históricos, escritos por Wheeler, destacan Hazeltine the Professor en 1978 y The Early Days of Wheeler and Hazeltine Corporation-Profiles in Radio and Electronics en 1982. El antiguo vicepresidente de ingeniería de la RCA, George Brown, refiriéndose a la obra desempeñada por Wheeler durante casi cincuenta años, dijo: “Las publicaciones y patentes de Wheeler son profusas y cubren un campo tan amplio que resultan abrumadoras. Es uno de los gigantes del sector.”

En 1985, la Sociedad de Antenas y Propagación del IEEE creó el Premio Harold Wheeler, en reconocimiento al miembro fundador de la Sección del IEEE en Long Island, por sus destacadas capacidades técnicas y de gestión, traducidas en muchas e importantes contribuciones a lo largo de su carrera profesional en Hazeltine Corporation y Wheeler Laboratories.

Las aportaciones de Wheeler en el periodo 1920 a 1950, fueron fundamentales, desde el punto de vista teórico y práctico. Primero en los dispositivos de pruebas, radio (onda corta, AM y FM) y televisión y, durante la Guerra Mundial en antenas y líneas de transmisión.

Harold Alden Wheeler falleció el 25 de abril de 1996 en Ventura, California, a los 92 años.

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