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ZENER, Clarence Melvin
ZENER, Clarence Melvin

Descripción

Clarence M. Zener [(Indianápolis (Indiana, Estados Unidos), 1905 – Pittsburgh (Pennsylvania, Estados Unidos), 1993]. Físico estadounidense que formuló las hipótesis de la Física del Estado Sólido contribuyendo al desarrollo de los circuitos de los ordenadores modernos. Descubrió el efecto Zener, el diodo Zener, el mecanismo Zener de interacción de canje magnético; el modelo Zener para sólidos viscoelásticos; y el Zener pinning.
Biografía

Clarence Melvin ZENER nació el 1 de diciembre de 1905 en Indianápolis (Estado de Indiana), poco después de que falleciese su padre de tuberculosis. Su madre, preocupada ante el riesgo de que Clarence y a sus dos hermanos mayores pudieran enfermar, no quiso enviarlos a una escuela pública. Clarence no aprendió a leer hasta los 9 años cuando finalmente los tres hermanos fueron enviados a una escuela particular, donde Clarence se sentía inseguro y comenzó a tartamudear. Evitaba relacionarse con sus compañeros. Aislado se entregó al estudio.

A los 16 años emprendió un viaje de acampada hasta Tucson (Estado de Arizona), donde descubrió el campus de la Universidad del Estado, en la que ingresó. Comprobó que tenía más conocimientos que sus compañeros y trasladó su matrícula a la Universidad de Stanford en 1922. No le gustaba el laboratorio y se graduó en Matemáticas en 1926. En ese verano viajó a Múnich donde asistió a los cursos impartidos en la Universidad por Arnold Sommerfeld y Gregor Wentzel. En otoño Clarence Zener se incorporó a la Universidad de Harvard, donde conoció al profesor Percy Williams Bridgman y al alumno J. Robert Oppenheimer, que ejercieron gran influencia sobre él. De Bridgman aprendió su fascinación por la Termodinámica y de Oppenheimer a reconocer sus limitaciones personales. En 1929 Zener recibió su doctorado en Física por la Universidad de Harvard con la tesis 'Quantum Mechanics of the Formation of Certain Types of Diatomic Molecules'.

De 1932 a 1934 Zener investigó la Física de los Metales en la Universidad de Bristol. En esta ciudad conoció a Ruby Cross con quien se casaría poco después, y de la que tuvo cinco hijos. En 1934 publicó un artículo sobre la ruptura de las propiedades aislantes de ciertos materiales.

A su regreso de Inglaterra, Zener enseñó Física en la Universidad de Washington en St. Louis, entre los años 1935 a 1937, en el City College de Nueva York, de 1935 a 1940, y en la Universidad del Estado de Washington de 1940 a 1942.

En base a su experiencia en la Universidad de Bristol, Zener investigó la fricción interna de los metales, publicando en 1939 "A Method of Calculating Energy Losses During Impact" (Método para calcular las pérdidas de energía durante el impacto), que le llevaría en 1942 al Watertown Arsenal en Massachusetts para desarrollar un acero más resistente con destino al Ejército de los EE.UU. Allí descubrió cómo evitar las microgrietas durante la fabricación del acero.

Al finalizar la II Guerra Mundial, Zener fue nombrado profesor de Física del Estado Sólido en la Universidad de Chicago, donde ejerció la enseñanza durante los años 1945 a 1951. Fue miembro fundador del Instituto para el Estudio de Metales de la Universidad de Chicago. Estudió los fenómenos de relajación mecánica y publicó el libro Elasticidad y anelasticidad de los metales.

En este último año fue contratado como Director de Investigación en el Westinghouse Research Laboratory en East Pittsburgh. Desarrolló un nuevo "stop watch," un tubo fotoeléctrico capaz de medir eventos de una milmillonésima de segundo.

En 1957 fue galardonado con la Medalla Bingham por su investigación teórica y experimental sobre la fricción interna. Y en 1959 Zener fue elegido miembro del National Academy of Science y el Instituto Franklin le concedió la Wetherill Medal.

En 1965 Zener abandonó Westinghouse para ejercer como Decano de la Facultad de Ciencias en la Universidad de Texas A&M hasta el año 1968, cuando se incorporó a la Universidad Carnegie Mellon en Pittsburg (Pennsylvania) como profesor de Física hasta un 15 de julio de 1993 en que sufrió un ataque al corazón, falleciendo poco después.

En esta última universidad Zener utilizó la programación geométrica y su afinidad a la termodinámica para demostrar que sería posible generar electricidad, a un coste razonable y sin contaminación del aire, a partir de la diferencia de temperaturas entre el agua caliente de la superficie del océano y el agua fría de las profundidades. Solo los japoneses han financiado su viabilidad. Los demás países han preferido la energía solar o la eólica como alternativas a los combustibles fósiles.

Como pionero en la ingeniería de los metales que surgió tras la II Guerra Mundial, llevan el nombre de Zener: el efecto Zener, que describe la ruptura eléctrica debido al efecto túnel de los electrones; el diodo Zener, diodo de silicio fuertemente dopado para que funcione en las zonas de ruptura como regulador de voltaje; el mecanismo Zener de interacción de canje magnético; el modelo Zener para sólidos viscoelásticos; y el Zener pinning. Los diodos Zener fueron comercializados a partir de 1954 por la compañía National Fabricated Products Co.

En 1965 la Sociedad de Investigación de Materiales le entrega el Albert Sauveur Achievement Award y en 1982 el Von Hippel Award. En 1985 la International Conference on Internal Friction and Ultrasonic Attenuation in Solids le entrega el premio ICIFUAS 1985, que a partir de 1990 pasa a denominarse Premio Zener en reconocimiento al trabajo pionero sobre aneslasticidad realizado por Clarence Zener.

Clarence Melvin Zener falleció a los 87 años en su casa de Pittsburg debido a una insuficiencia cardiaca.

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