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AIKEN, Howard H.
AIKEN, Howard H.

Descripción

Howard Hathaway Aiken (Hoboken, Nueva Jersey (EE.UU.), 1900 - St. Louis, Missouri (EE.UU.), 1973).  Doctor en Física y en Ingeniería eléctrica. Inventó el ordenador electromecánico Mark I, precursor del ordenador electrónico digital. Dirigió el laboratorio de Computación en la Universidad de Harvard. Construyó también los ordenadores Mark II, Mark III y Mark IV, que fue ya completamente electrónico. Sus amplios conocimientos los plasmó en numerosos artículos sobre Electrónica, Teoría de Conmutación y Proceso de Datos.

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1920 | 1930 | 1940 | 1950 | 1960 | AIKEN | Electrónica | Ordenador
Biografía

Howard Hathaway Aiken nació el 9 de marzo de 1900 en Hoboken, Nueva Jersey (EE.UU.). Fue hijo único de Daniel H. Alien y Margaret Emily Mierisch-Alien. Siendo Horward adolescente, la familia se trasladó a Indianápolis a la casa de sus abuelos maternos.

Realizó los estudios secundarios y se graduó en la Arsenal Technical High School en 1919. Desde muy joven sentía atracción por la Ciencia y admiración por las Matemáticas, mostrando habilidad para todas las materias. En 1919, Aiken ingresó en la Universidad de Wisconsin - Madison y en 1923 se licenció en Ingeniería Eléctrica. En paralelo a su formación, entre 1919 y 1927 realizó trabajos de ingeniería en Madison Gas & Electric.

En el periodo 1927 a 1931, trabajó en Westinghouse Electric Manufacturing Company y de 1937 a 1940 en IBM.

En 1933, Aiken ingresó en la Universidad de Harvard y obtuvo la licenciatura en Física en 1937. Trabajó directamente con el profesor E. Leon Chaffee y cambió su orientación al campo de la Electrónica, consiguiendo el Doctorado en Física en 1939. En esta Universidad ejerció como docente en Matemáticas aplicadas, primero como instructor y desde 1941 a 1961 como profesor asociado.

Durante su formación como ingeniero eléctrico y graduado en Física profundizó en las Matemáticas puras y aplicadas. Aiken se encontró con ecuaciones diferenciales que solo podían resolverse mediante operaciones numéricas manuales y se inspiró en los pioneros del cálculo mecánico: Pascal, Leibniz y, sobre todo, en la Máquina Diferencial de Charles Babbage. En aquella época, los científicos pasaron del uso de la regla de cálculo a realizarlos con soportes electromecánicos. En una carta autobiográfica a Warren Weaver en septiembre de 1940, Aiken afirmó que su "investigación principal durante los últimos seis años ha sido la construcción de una máquina calculadora automática con fines científicos".

Una propuesta de Aiken de 1937 para una máquina calculadora comenzaba con una serie de párrafos dedicados a aquellos pioneros. Observó que “las máquinas fabricadas por International Business Machines Company han hecho posible hacer diariamente, en las oficinas contables de empresas industriales de todo el mundo, las mismas cosas que Babbage deseaba lograr". Aiken luego se centró en la "necesidad de métodos de cálculo más potentes en las Ciencias matemáticas y físicas". En su idea estaba adaptar las máquinas de tarjetas perforadas desarrolladas por Hollerit.

En 1939, Aiken empezó a trabajar en una máquina calculadora automática que fuese capaz de realizar cualquier secuencia seleccionada de operaciones aritméticas sin intervención humana (suma, resta, multiplicación, división y referencia a resultados anteriores). IBM se interesó por la idea que tuvo Aiken en la Universidad de Harvard de construir un gran ordenador que resolviese sistemas de ecuaciones diferenciales y aportó ingenieros y recursos para su desarrollo. El proyecto se completó en febrero de 1944 y el ordenador fue denominado ASCC (Automatic Sequence Controlled Calculator). IBM construyó este ordenador en sus laboratorios en Endicott (Nueva York) y luego lo instaló en Harvard en febrero de 1944, donde será renombrado como Harvard Mark I.

El Mark I medía 15 metros de largo por 2.4 de altura y pesaba 35.000 Kg. Tenía 760.000 ruedas y 800 kilómetros de cable y se basaba en la máquina analítica de Charles Babbage. La máquina funcionaba con relés y se programaba con interruptores. Mark I empleaba señales electromagnéticas para mover las partes mecánicas. Podía realizar las cuatro operaciones básicas: suma, resta, multiplicación y división, además de consultar tablas de referencia y realizar cálculos complejos. Las instrucciones codificadas y los datos se introducían en una cinta de papel perforado. El coste del proyecto fue de 250.000 $. Grace Hopper y Robert Campbell, entre otros, participaron como programadores.

El proyecto Mark I despertó el interés de la Marina de Estados Unidos. Entre 1944 y 1946, Aiken trabajó en el Laboratorio de Cálculo de la Marina, donde alcanzó el grado de comandante en el Navy Board of Ordnance (Consejo Naval de Artillería). El Mark I, aparte de las operaciones matemáticas básicas, fue utilizado para realizar cálculos de ecuaciones de trayectorias balísticas y direcciones de tiro, así como para el desarrollo de armamento y diseño naval.

Howard Aiken, entre 1939 y 1942, estuvo casado con Louise Mancill y tuvieron una hija.

En 1943 Aiken se casó con Agnes Montgomery con quien tuvo otra hija.

Al finalizar la guerra, en 1946 Aiken volvió a Harvard como profesor de Matemática Aplicada y, entre 1947 y 1961, dirigió los nuevos Laboratorios de Computación de la Universidad. En 1947 Aiken mejoró el Mark I construyendo el Mark II, que a su vez fue seguido del Mark III, un ordenador que ya incorporó componentes electrónicos y una memoria de tambor magnético y, en 1952 el Mark IV, un ordenador completamente electrónico que tenía memoria de núcleo magnético.

Aiken fue editor y coautor de la obra The Annals of the Computation Laboratory of Harvard, formada por más de 24 volúmenes, que recopiló las publicaciones del Laboratorio de Computación sobre teoría y circuitos de conmutación, tablas matemáticas, etc,

En 1947 Aiken fue pionero en la implementación de un programa de maestría y postgrado en informática en la Universidad de Harvard. Posteriormente programas similares se implementaron en otras universidades. Estos programas fueron el punto de partida de futuros científicos informáticos. Con la tutoría de Aiken muchos de ellos realizaron sus tesis doctorales, como Gerrit Anne "Gerry" Blaauw, Fred Brooks, Kenneth Eugene Iverson, Anthony "Tony" Gervin Oettinger o Gerard Salton.

En 1961, jubilado en la Universidad de Harvard, Aiken continuó con sus contribuciones a la tecnología. Fundó Howard Aiken Industries Incorporated, una empresa de consultoría que ayudaba a las empresas en quiebra a recuperarse. Además, Aiken se convirtió en consultor de empresas como Lockheed Martin y Monsanto.

De 1961 a 1973, vivió en Florida, y se incorporó a la Universidad de Miami como profesor de Tecnología de la Información.

En 1963 Aiken se casó con Mary McFarland.

Howard Hathaway Aiken recibió numerosas distinciones y premios, entre ellos:
  • Miembro de la Academia Estadounidense de las Artes y las Ciencias en 1947.
  • Premio Ralph E. Hackett en 1954.
  • Premios a los Servicios Distinguidos concedidos por la Armada de los EE.UU. en 1955 y la Fuerza Aérea en 1957.
  • Premio del Día de los Ingenieros de la Universidad de Wisconsin-Madison en 1958.
  • Fellow del IEEE por su contribución al desarrollo de la teoría y tecnología de los ordenadores en 1960.
  • Premio Memorial Harry H. Goode, otorgado en 1964 por Computer Society, en reconocimiento a su contribución al desarrollo de las computadoras automáticas y a la construcción de la MARK I.
  • Medalla John Price Wetherill del Instituto Franklin en 1964
  • Premio Golden Plate de la Academia Estadounidense de Logros en 1965.
  • Medalla Edison del IEEE (Instituto de Ingenieros Eléctricos y Electrónicos) en 1970, por su prestigiosa carrera y su contribución al desarrollo de los primeros ordenadores digitales y los logros que estos trajeron a la educación.
  • Miembro de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia.
  • Profesor emérito de Matemática aplicada de la Universidad de Harvard.
  • Howard H. Aiken falleció el 14 de marzo de 1973 en St. Louis (Missouri), a donde se había desplazado en un viaje de consultoría.

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