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CONWELL, Esther Marley
CONWELL, Esther Marley

Descripción

Esther Marley Conwell [Nueva York (Estados Unidos), 1922 – Rochester (Estados Unidos), 2014]. Física e investigadora estadounidense. Pionera en la investigación de las propiedades fundamentales de nuevos materiales conductores de la electricidad. Estudió las propiedades de semiconductores y conductores orgánicos, especialmente en el transporte de electrones. Es conocida por la llamada teoría Conwell-Weisskopf, que describe la manera en la que los electrones viajan a través de los semiconductores.
Biografía

Esther Marley Conwell nació el 23 de mayo de 1922 en la ciudad de Nueva York. Hija de inmigrantes, su padre era fotógrafo y procedía de Europa del Este y su madre, austríaca, era ama de casa. Tuvo dos hermanas. Desde pequeña, Esther tenía facilidad y se sintió atraída por las Matemáticas y las Ciencias. Su padre mentalizó a sus hijas en la necesidad de obtener una titulación que les permitiera ser independientes y poder sufragar sus necesidades.

En 1938, cuando tenía 16 años, Esther se matriculó en el Brooklyn College de la Universidad de Nueva York y obtuvo un B.A. en 1942. En el verano de ese año consiguió un contrato de la Western Electric para un puesto de Ingeniera Asistente pero, al no existir dicho puesto en nómina para mujeres, se la contrató como Ayudante de Ingeniero. El objetivo inicial de Esther Conwell era conseguir una licenciatura en Físicas para ser profesora de esa asignatura en una escuela secundaria.

En 1944, Esther Conwell se casó con el novelista Abraham Rothberg, a quien conoció en Brooklyn College y que fallecería en 2011. Su hijo, el científico Dr. Lewis J. Rothberg, es profesor de química y física en la Universidad de Rochester, al igual que su madre.

Con el aliento de su profesora, Conwell ingresó en la escuela de posgrado en la Universidad de Rochester, en el Estado de Nueva York y en 1945 consiguió una Maestría en Física. En estos años, las comunidades científicas estaban comenzando a estudiar el germanio y silicio, que conducirían, unos años después, a la invención del transistor. Fruto de esa investigación de Conwell con el profesor Victor Weisskopf fue la descripción de cómo las impurezas afectan al transporte de electrones en un semiconductor y su papel esencial en el comportamiento de los transistores y de otros dispositivos a base de semiconductores. Conwell elaboró la que se conoció como la Fórmula de Conwell-Weisskopf, que muestra la manera en la que los electrones viajan a través de los semiconductores.

De 1946 a 1951, Conwell fue profesora asociada de Física en el Brooklyn College. En 1948, se doctoró en la Universidad de Chicago, teniendo como supervisor de la tesis doctoral a Subramanyan Chandrasekhar, que sería premio Nobel de Física en 1983 y para quien calculó los niveles de energía del ion H-menos. También fue asistente de Enrico Fermi, Premio Nobel de Física. Solo seis mujeres en los Estados Unidos recibieron doctorados similares en 1948.

Conwell se enfrentó a muchos desafíos al abrir un camino para las mujeres en la investigación científica. Al principio, se le pagaba menos que a sus colegas masculinos y encontraba menos puestos disponibles para ella debido a su género, pero perseveró y trabajó para alentar y orientar a otras mujeres jóvenes a ingresar en las carreras de Ciencias.

Entre 1951 y 1952 estuvo trabajando como investigadora en los Laboratorios Bell de AT&T, donde estudió con William Shockley el efecto de los campos eléctricos altos en el transporte de electrones en semiconductores. Preparó un artículo para Shockley explicando las propiedades básicas de los semiconductores.

Influida por William Shockley, en 1952 dejó Bell Labs e ingresó como ingeniero especialista en Sylvania Electronics, que al fusionarse con General Telephone en 1959, formaron General Telephone and Electric Laboratories, la División de Investigación de GTE. Conwell siguió con los estudios sobre las propiedades de los semiconductores, especialmente en el transporte. En 1958 elaboró dos importantes artículos sobre las propiedades del silicio y el germanio, y con el nacimiento de GTE Laboratories, las investigaciones de Conwell se centraron en el apoyo a las telecomunicaciones.

En 1962, Conwell pasó un año como profesora visitante en la escuela de posgrado de la Sorbona, L’École Normale Supérieure, en la Universidad de París. En 1967 publicó el libro High Field Transport in Semiconductors, de gran influencia en el posterior desarrollo de la electrónica de los semiconductores, convirtiéndose en un texto básico en este campo. Conwell desarrolló también su actividad en el campo de la óptica integrada y la aportación de soluciones a las guías de ondas ópticas.

En 1972, GTE redujo personal y Esther Conwell fue despedida. Mildred Dresselhaus, conocida como la "reina de la ciencia del carbono", catedrática emérita de Física e Ingeniería Eléctrica del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), la invitó a dar clases durante un semestre en la cátedra Abby Rockefeller Mauzé del MIT.

El mismo año 1972, Conwell se incorporó al Centro de Investigación Xerox Webster en Nueva York (luego Centro de Tecnología Joseph C. Wilson). Allí investigó el transporte y las propiedades ópticas de los polímeros dopados, como los utilizados como fotorreceptores en copiadoras. Estudió también las propiedades de los polímeros conductores, semiconductores singulares, casi unidimensionales, precursores de los LEDs, los dispositivos fotovoltaicos y los transistores de efecto campo. En 1981, Conwell coeditó un libro dedicado a los conductores orgánicos unidimensionales. También previó la sinergia de la física teórica y experimental con la química sintética.

Entre 1990 y 1998 fue Profesora Adjunta en la Facultad de Química de la Universidad de Rochester (Nueva York). En 1991 representó a Xerox como Directora Asociada del nuevo Centro NSF para la Transferencia de Carga Fotoinducida en la Universidad de Rochester, que abrió nuevas oportunidades de investigación. Y en 1997 publicó "Formación de exímeros y luminiscencia en polímeros conductores".

En junio de 1998, se retiró de Xerox para unirse al Departamento de Química de la Universidad de Rochester, como Profesora Investigadora hasta 2014. En esta Universidad siguió con sus líneas de investigación.

Esther Marley Conwell fue distinguida con numerosos reconocimientos por sus investigaciones y aportaciones, entre ellos:
  • Miembro vitalicio del IEEE (Institute of Electrical and Electronic Engineers) y de la American Physical Society.
  • Miembro de la National Academy of Engineering (1980).
  • Miembro de la National Academy of Sciences (1990).
  • Miembro de la American Academy of Arts and Sciences (1992).
  • Premio Society of Women Engineers Achievement (1960).
  • Medalla Edison del IEEE (1997). Primera mujer en recibir una medalla de las más prestigiosas del IEEE. "Por contribuciones fundamentales a la teoría del transporte en semiconductores y conductores orgánicos, y su aplicación a las industrias de semiconductores, copia electrónico e impresión".
  • Elegida por la Revista Discover en 2002 como una de las 50 mujeres científicas más importantes.
  • Premio del Programa de Mentoras Científicas Sénior de la Fundación Dreyfus (2005).
  • Premio de la Sociedad Química Estadounidense (2008), por alentar a las mujeres a realizar carreras en las ciencias químicas.
  • Medalla Nacional de Ciencia (2009).
  • Doctora honorífica en Ciencias de la Universidad de Brooklyn.
  • En 2010 el presidente Barack Obama le entregó la Medalla Nacional de la Ciencia.

Esther Conwell consiguió 4 patentes y publicó más de 270 artículos. Dedicó parte de su vida asesorando a jóvenes científicas y alentándolas a obtener títulos en Ciencias, Tecnología, Ingeniería y Matemáticas. En 2003 Esther Marley dijo: “Mi vida es la historia de mujeres científicas que se hacen un lugar en el mundo".

El 16 de noviembre de 2014, Esther Marley Conwell estaba caminando cuando fue atropellada por el automóvil de su vecino. Fue llevada al Strong Memorial Hospital, Rochester (Estados Unidos), donde falleció pocas horas después. Con 92 años todavía seguía activamente investigando.

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