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HALLWACHS, Wilhelm
HALLWACHS, Wilhelm

Descripción

Wilhelm Hallwachs. [Darmstadt (Confederación Germánica), 1859 – Dresde (Alemania), 1922]. Físico e investigador alemán, considerado uno de los pioneros de la Física moderna. Descubrió el efecto fotoeléctrico, también llamado efecto Hallwachs, que permitiría a Einstein desarrollar la hipótesis cuántica de la luz. Creó asimismo instrumentos científicos de medida, como el electrómetro de cuadrantes y un doble refractómetro de gran precisión.

Biografía

Wilhelm Ludwig Franz Hallwachs nació el 9 de julio de 1859 en Darmstadt, capital del Gran Ducado de Hesse y el Rin, en la Confederación Germánica. Hijo de Ludwig y Emilie Hallwachs. Su padre era un funcionario de alto rango en el Ministerio del Interior y Justicia del Gran Ducado de Hesse.

Poco se sabe sobre la infancia y la juventud de Wilhelm Hallwachs. En 1877 completó sus estudios de enseñanza secundaria. Al año siguiente ingresó en la Facultad en la Universidad de Estrasburgo, donde alcanzó el doctorado en 1883, como asistente personal del entonces famoso físico experimental August Kundt.

En 1884, Wilhelm Hallwachs se trasladó a la Universidad de Wurzburgo, donde, como asistente personal del profesor Friedrich Kohlrausch, se responsabilizó de las mediciones físicas de alta precisión. En 1886 se incorporó a la Universidad de Leipzig, donde consiguió la aptitud para la enseñanza con el profesor Gustav Wiedemann.

En 1887 Heinrich Hertz descubrió que cuando un haz de luz ultravioleta incide sobre un cátodo provoca que una chispa eléctrica salte entre los electrodos de un tubo de rayos catódicos. Hallwachs se interesó por el experimento y, ya como profesor, diseñó el experimento fotoeléctrico básico, demostrando que, por la luz ultravioleta, las placas de metal cargadas negativamente se descargan y las que no están cargadas se cargan positivamente, estableciendo de este modo que el efecto es función de la absorción de la luz ultravioleta.

Un año más tarde descubrió que el efecto se manifiesta también con radiación electromagnética de alta frecuencia. Dio la definición correcta del efecto fotoeléctrico al referirse a él como la emisión de carga eléctrica de un cuerpo metálico cargado negativamente cuando le afecta la radiación electromagnética. Otros investigadores de la época, como Philipp Lenard y Alexandr Stolétov, llegaron a conclusiones idénticas.

Hallwachs fue el primero en dedicarse a la investigación experimental de este efecto, formulando la base científica del mismo. Por ello, algunos autores consideran a Hallwachs como el “padre del efecto fotoeléctrico”, conocido como “efecto Hallwachs”.

En 1888 Hallwachs regresó a Estrasburgo como fue profesor y asistente de Kohlrausch, quien se había trasladado de Wurzburgo. El 14 de agosto de 1890, Willhelm Hallwachs se casó con Marie Christine Dorothea Kohlrausch, hija del profesor Kohlrausch.

En 1893 Hallwachs fue nombrado catedrático de Ingeniería eléctrica en la Universidad Técnica de Dresde y en 1900, tras la renuncia de August Toepler, accedió a la cátedra de Física. Abandonó sus investigaciones fotoeléctricas y realizó experimentos electrolíticos.

Durante su época como profesor universitario, Hallwachs hizo una contribución especial a la introducción y al desarrollo de la Física aplicada. Inventó, desarrolló y redactó las especificaciones de instrumentos científicos de medida, creando una gama de equipos eléctricos de medición más precisos, que en sí mismos representaban logros a nivel mundial. Entre los aparatos que inventó, destacan un electrómetro de cuadrantes y un doble refractómetro de gran precisión.

En 1905 Einstein, partiendo del efecto fotoeléctrico de Hallwachs y apoyándose en la teoría cuántica de Max Planck, sentó las bases para el desarrollo de la célula eléctrica, la fotoelectricidad y la hipótesis cuántica de la luz.

Por iniciativa de Hallwachs, la Universidad Técnica de Dresde fue la primera en introducir exámenes finales de Física. En 1912 esta Universidad le distinguió como Dr. rer. nat. (doctor rerum naturalium) en Física. También en este año, y en calidad de presidente de la Asociación de Aviación de Dresde, consiguió el primer aterrizaje del Zeppelin en su campo.

En 1914, publicó el tratado Die Lichtelektrizität (“La electricidad de la luz”), donde recoge el relato más completo, histórica y sistemáticamente sobre el efecto fotoeléctrico.

En ese año formó parte de una expedición a la isla de Tenerife para especificar la constante de Loschmidt, que determina el número de partículas por unidad de volumen de un gas ideal en condiciones normales de presión y temperatura.

En el curso académico 1921/1922, Willhelm Hallwachs fue nombrado Rector de la Universidad Técnica de Dresde, cargo en el que permaneció hasta su muerte.

A lo largo de su vida, Hallwachs recibió numerosos reconocimientos como la Orden del Águila Sajona y el título de Consejero Privado, que, otorgado por el Rey de Sajonia, le permitía el acceso a los eventos en la Corte. Desde 1905 fue miembro de la Academia de Ciencias de Sajonia en Leipzig y luego miembro de la Junta Directiva de la Sociedad Física Alemana.

Wilhelm Hallwachs murió el 20 de junio de 1922, a los 62 años, en Dresde, cuya municipalidad honró su nombre con una calle.

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