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WENTE, Edward Christopher
WENTE, Edward Christopher

Descripción

Edward Christopher (“E.C.”) Wente [Denver, Iowa (Estados Unidos), 1889 – Summit, Nueva Jersey (Estados Unidos), 1972]. Físico e investigador estadounidense de los Laboratorios Bell. Inventor del micrófono de condensador y pionero en innovaciones en cinematografía, grabación y reproducción del sonido, radiodifusión y televisión.
Biografía

Edward Christopher Wente nació en Denver, Bremer County, Iowa, Estados Unidos, el 2 de enero de 1889. No se dispone de datos de su infancia y formación escolar. En 1911, consiguió la graduación B.A. en la Universidad de Michigan. Y, tres años después, en 1914, obtuvo la licenciatura B.S. por el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT).

E.C. Wente, en 1914, ingresó en el departamento de ingeniería de Western Electric Company, dedicada a tecnologías para la transmisión telefónica de larga distancia. Se utilizaba el micrófono de carbono como transmisor, que proporcionaba una respuesta en frecuencia deficiente con excesivo ruido de fondo y su señal eléctrica no era suficiente para la telefonía transcontinental. La mejora del diseño del micrófono y del triodo fue clave en el desarrollo de la tecnología de grabación eléctrica de los laboratorios de Western Electric, que dieron origen en 1925 a los Bell Laboratories.

Wente tuvo como objetivo desarrollar un dispositivo adecuado para su uso en grabaciones de calidad. Basándose en el amplificador de Harold D. Arnold, utilizado en las líneas telefónicas para aumentar las señales extremadamente débiles, investigó las posibilidades de diseñar un micrófono muy sensible y adecuado para el registro sonoro de calidad.

En 1916, logró hacer realidad el que E.C. Wente denominó Micrófono de Condensador, que tenía una respuesta en frecuencia suficientemente plana convirtiéndose en el primer micrófono electrostático. En 1917 publicó sus resultados teóricos en The Physical Review y Gerhard Sessler y Jim West, también de Western Electric, lo patentaron con el nº 3118022. Su funcionamiento se basó en el comportamiento del condensador, donde una de las placas funciona como diafragma. Cuando una señal sonora incide en la lámina principal, se produce una variación de la distancia entre las placas, modificando la capacitancia entre las mismas, requiriendo de una fuente externa o una batería interna.

Edward C. Wente hizo un paréntesis en su vida profesional en el periodo 1916 a 1918, para estudiar en la Universidad de Yale, donde obtuvo el doctorado (Ph.D.). Regresó a Western Electric Company, donde permaneció hasta su jubilación en 1954.

A raíz de la Primera Guerra Mundial, se produjo una gran evolución tecnológica en las válvulas electrónicas y, en consecuencia, en el desarrollo de los amplificadores, mejorando las prestaciones de los auriculares y micrófonos para los teléfonos. Wente aumentó la sensibilidad de su micrófono de condensador en cien veces, convirtiéndolo en un dispositivo práctico, aunque su alta impedancia requería de una conexión directa a un preamplificador de válvulas.

En 1922, dentro de Western Electric Company, el ingeniero J. Maxfield, que se había dedicado a construir un fonógrafo de disco, había logrado producir un sistema prototipo experimental para la grabación de discos eléctricos, utilizando el micrófono de condensador de Wente y los amplificadores diseñados por H. Arnold. El micrófono de condensador convertía la energía sonora musical en energía eléctrica, que luego era amplificada y transformada en energía mecánica para mover el lápiz de grabación.

El director de los laboratorios de Western Electric, E.B. Craft, consideró que, con los logros de Maxfield, el fonógrafo de disco y el altavoz de bobina móvil, y los de E.C. Wente, el micrófono de condensador, era posible fabricar discos de alta calidad. Victor y Columbia, las dos principales compañías existentes en grabación de sonido, en 1925 adquirieron licencias de Western Electric, para cambiar sus tecnologías de grabación y reproducción del sonido. Por otro lado, Wente codesarrolló un sistema prototipo para traducir los impulsos eléctricos de un micrófono de condensador en patrones de luz que, mediante una válvula de luz de densidad variable para grabación óptica, hizo posible el desarrollo de sonido de calidad para películas cinematográficas.

Con el desarrollo de las películas sonoras, las industrias requerían altavoces potentes, capaces de proporcionar una respuesta de alto rendimiento. En 1926, E.C.Wente y Albert L. Thuras patentaron un impactante dispositivo electroacústico, el Western Electric 555W, que utilizaba un "diafragma de tipo pistón ligero impulsado por una bobina rígida ligera", colocado dentro de una estructura electromagnética densa, alimentado con una señal de un amplificador y montado en una bocina. Posteriormente, Wente y Thuras desarrollaron el primer micrófono dinámico comercial, el Western Electric 618A.

E.C. Wente, durante su vida profesional en Western Electric y Bell Labs, aportó otras innovaciones muy significativas en las tecnologías del sonido y fue pionero con sus aportaciones en diversas áreas: instrumentos de medición de gran precisión, radiodifusión, sistemas de megafonía, equipos de sonido de televisión, acústica arquitectónica, grabación de sonido en cinta magnética, altavoces electrodinámicos, sintetizador de tonos, etc.

Durante la Segunda Guerra Mundial, desarrolló una sirena de advertencia de muy alta potencia, el primer sistema eléctrico de aviso de ataques aéreos.

Edward Christopher Wente obtuvo 36 patentes relacionadas con sus inventos y fue autor de numerosos artículos sobre acústica en revistas y medios de comunicación especializados, tales como Physics Review, American Architect, Journal of Acoustics Society, Journal of the Society of Motion Picture Engineers…

Edward Christopher Wente fue objeto de numerosas distinciones y premios, entre ellos:
  • Miembro de la American Physical Society, la Society of Motion Picture and Television Engineers, la American Association for the Advancement of Science y la Acoustic Society of America.
  • Miembro del Consejo Editorial y del Consejo Ejecutivo y Presidente de la Acoustic Society.
  • Premio John Price Wetherill del Instituto Franklin en 1931 por el micrófono de condensador.
  • Premio AMPAS en 1933.
  • Medalla del Progreso de la Sociedad de Ingenieros Cinematográficos en 1935.
  • Placa de oro de la Academia de Artes y Ciencias Cinematográficas, otorgada conjuntamente a él y Bell Telephone Labs en 1936.
  • Oscar honorífico en 1937.
  • Modern Pioneer Award de la Asociación Nacional de Fabricantes de EE.UU.en 1940.
  • Medalla John Potts de la Audio Engineering Society en 1957.
  • En el año 2011 fue incorporado al Salón de la Fama de la Tecnología.

Estaba casado con Sophia Mary, de soltera Brockman, y tuvieron dos hijos.

Edward Christopher Wente murió el 9 de junio de 1972, a la edad de 83 años, en la residencia de mayores Glenside, en Summit, Union County, Nueva Jersey, Estados Unidos.

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