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MAIMAN, Theodore Harold
MAIMAN, Theodore Harold

Descripción

Theodore Harold Maiman [Los Ángeles, California (Estados Unidos), 1927 – Vancouver (Canadá), 2007]. Físico e ingeniero estadounidense. Inventor del primer láser, el láser de rubí. Su invento llevó a la creación de innumerables tipos de láseres, con aplicaciones que van desde la cirugía delicada y hasta medir la distancia entre la Tierra y la Luna. Relató sus experiencias en el libro The Laser Oddisey, que se volvió a publicar en 2018 con el título The Laser Inventor: Memoirs of Theodore H. Maiman.
Biografía

Theodore Harold (Ted) Maiman nació el 11 de julio de 1927 en Los Ángeles, California (Estados Unidos). Hijo de Abraham “Abe” Maiman, ingeniero eléctrico e inventor y de Rose Abramson. Muy pronto la familia se mudó a Denver, Colorado, porque el padre se incorporó a Mountain States Telephone Company del Grupo Bell. “Abe” experimentaba en un doméstico laboratorio de electrónica que instaló en su propia casa, con la colaboración de su hijo. Experiencia que permitió a Theodore despertar su vocación por la electrónica, aplicando ingeniería inversa sobre alguno de los dispositivos disponibles.

Theodore Maiman, en su infancia, comenzó a ganar dinero reparando aparatos eléctricos y radios en el establecimiento de electrónica National Union Radio Company. Y a los trece años asumió la responsabilidad del negocio cuando el dueño se movilizó al inicio de la Segunda Guerra Mundial. En 1944 ingresó en la Marina de EE.UU. en el programa de entrenamiento de radares y telecomunicaciones. Después de un año de servicio, finalizada la contienda ingresó en la Universidad de Colorado Boulder y obtuvo una licenciatura (B.S.) en Ingeniería Física en 1949.

A continuación realizó estudios de posgrado en la Universidad de Stanford, donde obtuvo un máster en Ingeniería Electrónica eléctrica en 1951 y el doctorado en Física en 1955. La tesis doctoral de Maiman en física experimental, bajo la dirección de Willis Lamb, destacado físico teórico de Stanford, profundizó en mediciones detalladas de microondas ópticas de finas divisiones estructurales en átomos de helio alterados. También ideó instrumentación de laboratorio para los experimentos de Willis Lamb y se formó en sistemas de vacío, en descargas eléctricas y en instrumentación para medir las propiedades de la luz. Maiman publicó dos artículos, junto con Lamb en Physical Review, uno de los cuales estaba basado en su propia tesis, lo que fue fundamental en el desarrollo del láser.

En 1956, ingresó en el Departamento de Física Atómica de Hughes Aircraft Company (más tarde Hughes Research Laboratories o HRL Laboratories) en California. Theodore Maiman conoció el máser de Charles Townes, que amplificaba microondas y no luz visible. Maiman dirigió el proyecto de su rediseño hasta construir un amplificador de microondas, denominado máser rubí, para el Cuerpo de Señales del Ejército de Estados Unidos. En esa época, se especulaba sobre si la luz podría amplificarse de igual manera y Theodore Maiman y Arthur Schawlow publicaron un artículo sobre la posibilidad de funcionamiento del máser a frecuencias ópticas.

En 1956, Theodore Maiman se casó con Shirley Rich y, en 1958, tuvieron una hija llamada Sheri.

Como resultado del éxito del máser rubí, Maiman convenció a la dirección de Hughes de que utilizara fondos de la empresa para respaldar su proyecto de láser (Light Amplification by Stimulated Emission of Radiation), experimentando con sólidos como el rubí. A partir de mediados de 1959, con un presupuesto de 50.000 dólares y un técnico a media jornada, Maiman se dedicó al desarrollo de un láser basado en su propio diseño con un cristal de rubí sintético. Otros científicos creían que no funcionaría.

El 16 de mayo de 1960, en los laboratorios de Hughes en Malibú, California, el láser de rubí rosa de estado sólido de Maiman emitió la primera luz coherente, una de las propiedades particulares de la luz del láser, con rayos de la misma longitud de onda y completamente en fase. Theodore Maiman solo tenía 32 años.

El 6 de agosto de 1960, la revista Nature publicó la invención de Maiman. También publicó otros artículos académicos describiendo la ciencia y la tecnología subyacentes a su láser.

En 1961 Maiman dejó Hughes uniéndose a la recién formada compañía Quantatron, para cultivar cristales de rubí para láseres. Theodore Maiman asumió el cargo de Vicepresidente del Laboratorio de Física Aplicada y contrató a siete colegas de Hughes, a fin de montar una planta en Verneuil que cultivase rubíes sintéticos. Hasta entonces solo lo hacía Linde en EE.UU., que había sido elegida por el gobierno para recibir la tecnología de la Segunda Guerra Mundial transferida desde Suiza.

En 1962, después de diversas vicisitudes, Maiman encontró un socio en Union Carbide con quien cuidar su planta de rubí sintético mejorada. Fundó Konrad Corporation, para fabricación de láseres rubí de alta potencia y asumió la presidencia. En 1968, Konrad Corporation fue totalmente adquirida en su totalidad por Union Carbide, al ejercer la opción escrita en el contrato de capital de riesgo. Theodore Maiman abandonó la empresa y fundó Maiman Associates, una firma de capital riesgo propia.

El 14 de noviembre de 1967 se concedió a Maiman la patente estadounidense número 3.353.115 por sus sistemas de láser de rubí y Hughes Aircraft Company pagó 300 dólares por ella. Resultó ser la patente más rentable de esta compañía.

Un ejemplo del alcance de su invento llegó en 1969. La NASA midió la distancia de la Tierra a la Luna por primera vez, proyectando el láser de rubí diseñado por Theodore Maiman de alta potencia, en un disco reflectante colocado en la Luna por los astronautas durante la misión Apolo 11. Este experimento determinó la distancia a la Luna con una precisión de unos 15 cm.

En 1971, Theodore Maiman fundó Laser Video Corporation, y de 1976 a 1983 trabajó como Vicepresidente de Tecnología Avanzada en TRW Electronics. Posteriormente fue consultor de Laser Centers of America, Inc. y Director de Control Laser Corporation. Maiman continuó su participación en desarrollos y aplicaciones de láser.

Además de su patente para el primer láser en funcionamiento, Maiman fue autor de varias patentes sobre máseres, láseres, pantallas láser, escaneo óptico y modulación.

En 1988 perdió a su hija Sheri, que murió de cáncer a los 30 años de edad.

En 1999, Maiman se trasladó con su segunda esposa Kathleen a Vancouver, en Canadá, donde ocupó un puesto de profesor adjunto en la Escuela de Ciencias de la Ingeniería de la Universidad Simon Fraser, donde trabajó en el desarrollo de planes de estudio en Biofotónica, Fotónica e Ingeniería óptica.

Entre los premios y reconocimientos que obtuvo, destacan los siguientes:
  • Miembro de las Academias Nacionales de Ciencias e Ingeniería.
  • Miembro de la American Physical Society, la Optical Society of America (OSA) y de la Society of Photo-Optical Instrumentation Engineers (SPIE).
  • En 1962, Medalla Stuart Ballantine de Física del Instituto Franklin.
  • En 1966, Premio de Materia Condensada Oliver E. Buckley de la Sociedad Estadounidense de Física y Premio de la Fundación Fannie y John Hertz por su contribución distinguida en el campo de la ciencia, presentado en una ceremonia en la Casa Blanca por el presidente Lyndon B. Johnson.
  • En 1976, Premio R.W. Wood de la Optical Society of America por "Desarrollo pionero del primer láser".
  • En 1980, Golden Plate Award de la American Academy of Achievement.
  • En 1983/1984, Premio Wolf de Física.
  • En 1984, Incluido en el Salón de la Fama de los Inventores Nacionales.
  • En 1987, Premio Japón en Electroóptica por "la realización del primer láser del mundo".
  • En 1994, Miembro honorario del Royal College of Surgeons of England, el único miembro no médico ni miembro de la realeza.
  • La revista Time citó la invención del láser por Maiman como uno de los veinte desarrollos tecnológicos más importantes del siglo XX.
  • Muchas universidades otorgaron títulos honoríficos a Maiman, siendo el último el de la Universidad Simon Fraser en 2002.

Theodore Harold Maiman falleció el 5 de mayo de 2007 en Vancouver, Columbia Británica (Canadá) a los 79 años de edad, debido a una mastocitosis sistémica.

El reconocimiento a Maiman y a su invento láser continuó póstumamente. En un testimonio necrológico de 2007, el coinventor del máser, Charles H. Townes, describió el artículo de 1960 de Maiman en Nature sobre su láser como "probablemente el más importante palabra por palabra que cualquiera otro artículo publicado por Nature durante el siglo pasado".

En 2010, las principales organizaciones científicas y de Fotónica de la industria organizaron numerosos eventos en todo el mundo para celebrar el 50 aniversario del primer láser de Maiman y los láseres posteriores bajo la denominación LaserFest.

En 2017, la UNESCO declaró el 16 de mayo como el Día Internacional de la Luz, que se celebra cada año con numerosos eventos relacionados con el láser y la luz en todo el mundo. Esa fecha conmemora la primera emisión de luz del láser de Maiman. Tras el primer rayo láser, su desarrollo ha sido imparable y se han entregado 10 Premios Nobel de Física a quienes han contribuido a su desarrollo de alguna manera. La contribución de Maiman a la sociedad es impagable. Su láser es utilizado en innumerables aplicaciones en la industria, comunicaciones, medicina, topografía, geodesia, etc.

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